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Un arroz transgénico protege a ratones del rotavirus

La infección causa más de 500.000 muertes al año en niños

El arroz es el cereal más importante en la alimentación humana.
El arroz es el cereal más importante en la alimentación humana.

Un equipo de investigadores liderado por Yoshikazy Yuki, de la Universidad de Tokio, ha desarrollado una forma de arroz transgénico que contiene un anticuerpo contra el rotavirus, un patógeno que, según la Organización Mundial de la Salud (OMS) causa más de 500.000 muertes de niños al año por diarrea. Lo ha publicado en The Journal of Clinical investigation.

El trabajo ha consistido en incorporar al arroz, mediante una bacteria, un gen que se encuentra en las llamas (los camélidos americanos). La idea es contribuir así a proteger a los niños. Se ha visto que las semillas (granos) de arroz así conseguidas mantienen esta propiedad durante un año y que aguantan una cocción de media hora. El objetivo del trabajo es claro: ayudar a prevenir y tratar la enfermedad, complementándose con las vacunas que, recientemente, se han desarrollado contra el rotavirus, y que la OMS aconseja que se incorporen a la cartera sanitaria básica de los países afectados.

Si estas vacunas funcionaran al 100% el nuevo arroz no haría falta, pero por razones que aún no están claras –aunque se apunta a una debilidad del sistema inmune debido a la desnutrición- los preparados funcionan peor en países pobres que en los ricos, con tasas de protección que caen hasta el 50%.

Yuki advierte en la web especializada en noticias de ciencia dirigidas a países en desarrollo SciDev que el producto aún no ha sido ensayado en humanos, lo que implica que la posibilidad de que llegue su uso está a una década vista.

Este sería el segundo arroz modificado con fines médicos tras el llamado Golden rice (arroz dorado), diseñado para aportar vitamina A. Este está ya preparado para su uso en humanos, pero todavía está pendiente de estudios en los países más interesados –en Filipinas acaba de ser asaltado un campo de pruebas, según muestra Science-, donde se están estudiando las cuestiones mediomabientales relacionadas.