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CIENCIA

La esquizofrenia se origina en el feto

Una gran mayoría de casos de esquizofrenia está causada por un virus o un trauma que sufre el feto durante el segundo trimestre del embarazo, según se desprende de las nuevas pruebas presentadas el pasado miércoles por el neurólogo H. Stefan Bracha en una reunión de la Sociedad de Neurociencia celebrada en Nueva Orleans (EE UU). Numerosos neurólogos están convencidos de que la esquizofrenia tiene su origen en deformidades congénitas en las áreas del cerebro que controlan el pensamiento y la percepción.

Aún no se sabe con seguridad si estas deformidades son heredadas o causadas por algo en el interior del claustro materno, aunque las nuevas pruebas apoyan esta segunda posibilidad, indicando que el desorden es provocado parcialmente por un problema en el feto durante el embarazo, como puede ser la falta de oxígeno o un virus. No obstante, muchos investigadores creen que hay una susceptibilidad genética para este desorden.Bracha estudió las manos de 24 pares de gemelos idénticos en los que sólo uno de ellos padecía esquizofrenia, lo que es ya en sí mismo una prueba notable de que un defecto genético no es la causa principal de esta enfermedad en estos casos. Bracha fue más lejos y buscó los signos que probaran que los fetos fueron dañados en el embarazo, lo que sugeriría una causa exterior, y encontró que todos los gemelos esquizofrénicos presentaban unas pequeñas deformidades en sus manos que los gemelos sanos no tenían.

Las manos se forman durante el segundo trimestre del embarazo, al mismo tiempo que cruciales conexiones en el cerebro. El descubrimiento de las deformidades en las manos revela que el gemelo afectado sufrió algún tipo de trauma, como puede ser una infección viral, y es probable que el trauma le haya afectado también al cerebro.

"Ésta es una nueva aproximación para responder a algunos interrogantes sobre el desarrollo prenatal" ha afirmado la psicóloga Althea Wagman, de Instituto Nacional de Salud Mental de EE UU. Los resultados de Bracha, añadió, representan la primera vez que la teoría del trauma del segundo trimestre puede ser de provecho".

Segundo trimestre

Bracha cree que sus resultados pueden tener grandes implicaciones en los cuidados durante la gestación. Hasta ahora, los médicos subrayan la importancia de no tomar alcohol ni ciertas medicinas, sobre todo durante el primer trimestre del embarazo. "Ahora sabemos que el segundo trimestre es al menos tan importante como el primero, porque es cuando el cerebro del futuro bebé se desarrolla" dijo Bracha.El 1% de la población padece esquizofrenia y se caracteriza por el desorden emocional, alucinaciones y un proceso de pensamiento alterado que dificulta la comunicación, las relaciones interpersonales y la distinción entre lo real y lo imaginado. Comúnmente se le confunde con la múltiple personalidad. El Instituto Nacional de Salud Mental destaca que la esquizofrenia es "la más costosa y devastadora enfermedad mental en términos de sufrimiento humano".

Stefan Bracha, neurólogo del Estado de Arkansas, tardó varios años en conseguir dinero para financiar su investigación y siete años más en localizar a las 24 parejas de gemelos.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Viernes, 15 de noviembre de 1991