Perseidas 2021: la lluvia de estrellas de agosto

Un año más se repite el espectáculo astronómico más importante del verano. Las Lágrimas de San Lorenzo tendrán en esta ocasión una densidad inusual

Un meteorito de las Perseidas pasa por encima de un afloramiento de arenisca en Redstone en el área silvestre de Pinto Valley en el Área de Recreación Nacional de Lake Mead, Nevada. En vídeo, timelapse de la lluvia de estrella de la madrugada del 12 de agosto.ETHAN MILLER / AFP / VÍDEO: REUTERS
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Perseidas observadas desde una zona de montaña.
Lluvia de estrellas que entran en la atmósfera a más de 210.000 kilómetros por hora
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Como cada verano, la Tierra atraviesa el rastro de polvo y rocas que deja tras de sí el cometa Swift-Tuttle, lo que produce una lluvia de estrellas fugaces conocidas como Perseidas o Lágrimas de San Lorenzo. Este año, este fenómeno se ha podido apreciar desde el 17 de julio y será visible hasta el 24 de agosto. Sin embargo, el momento álgido se producirá en las noches del 11 al 14 de agosto. Los expertos creen que la actividad de estas estrellas alcanzará los 100 meteoros por hora (en 2020 se quedaron en 78 y en 2019 llegaron a 99) e incluso los más pequeños serán visibles, debido a la baja luminosidad de la Luna en esas fechas. La noche de mayor actividad podrá seguirse en directo, a partir de la una y cuarto de la madrugada del jueves al viernes, en EL PAÍS a través del canal sky-live.tv, que retransmite el evento desde el Observatorio de Canarias.

Este fenómeno fue datado por primera vez en el año 36, aunque no fue hasta 1835 cuando recibió su nombre actual. Ese año, un astrónomo belga identificó un punto en el cielo donde parecían nacer estas luces y ese punto se encontraba en la constelación de Perseo. Esta lluvia, en realidad, son pequeños fragmentos de polvo y rocas dejados por el cometa Swift-Tuttle, que se “deshiela” con el calor solar.

Este asteroide, de 26 kilómetros de diámetro y descubierto en 1862, completa una órbita alrededor de nuestra estrella cada 133 años. Cuando sus restos, algunos más pequeños que un grano de arena, entran en la atmósfera, se vuelven incandescentes y se transforman en un haz de luz, lo que desde la Tierra se ve como una estrella fugaz. Según los expertos, este año será especialmente activo y podrán verse más de 100 meteoros por hora.

“El hecho de que haya unos días al año que tengamos más actividad de estrellas fugaces o meteoros es principalmente debido al paso por la órbita del cometa o del asteroide que hace que aumente la densidad de meteoroides en el espacio” explica Miquel Serra, administrador del Observatorio del Teide, aunque advierte de que también pueden influir otros factores como la contaminación lumínica del lugar o el ciclo lunar.

Cuando los restos del cometa Swift-Tuttle entran en la atmósfera, se vuelven incandescentes y se transforman en un haz de luz, que desde la Tierra se ve como una estrella fugaz.

Para los astrónomos es importante conocer la cantidad de lluvia que va a caer, ya que con ella pueden calcular la densidad de esa nube de residuos en la órbita, lo que se conoce como meteoroides. “Conocer exactamente el tamaño y la densidad de estos meteoros es importante para proteger a nuestra flota de satélites”, dice Serra. Esta infraestructura sería la primera en recibir el impacto de esta nube, por lo que es clave anticiparse en caso de que sea muy densa o haya grandes fragmentos.

Las Perseidas 2021 podrán seguirse en El País gracias a la señal de sky-live.tv a partir de la una y cuarto de la madrugada del 13 de agosto (hora peninsular española) y a través del canal de la mencionada televisión en YouTube. La baja luminosidad de nuestro satélite (habrá luna nueva el 8 de agosto) permitirá ver incluso aquellos asteroides más pequeños.

Con estas condiciones singulares, al margen de emplazamientos específicos —como el Teide (Canarias) o el Torcal de Antequera o Sierra Morena (Andalucía) o Monfragüe (Extremadura) o el norte de la Sierra de Gredos (Castilla y León) o la Sierra de Albarracín (Aragón) o las del Montsec (Cataluña), entre otros muchos—, cualquier lugar elevado o alejado de la contaminación lumínica será óptimo para observar el espectáculo astronómico de estos días.

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¿Cuántas estrellas se ven en el cielo?

Además, el Instituto de Astrofísica de Canarias y la Universidad Politécnica de Madrid han puesto en marcha un proyecto llamado Contadores de estrellas para que cualquier ciudadano pueda colaborar en el conteo de meteoros. El propio Instituto ha puesto a disposición de los aficionados a la astronomía una guía para seguir todo el proceso a través de aplicaciones móviles. “Se trata de contar la cantidad de estrellas fugaces que han pasado por tu campo de visión y esos datos enviarlos a un portal y entre todos hacer un cálculo muy preciso de la actividad de las Perseidas en función del tiempo y se pueden obtener resultados muy interesantes”, comenta el administrador, que anima a hacer la actividad en familia.

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