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Marte en color y alta resolución

Una vez desplegada su antena principal y debidamente apuntada hacia la Tierra, el robot de la NASA que acaba de llegar al suelo de Marte, el Spirit, envió ayer sus primeras fotografías en color. La imagen presentada, que es la de más alta resolución jamás obtenida de otro planeta, según afirma la NASA, muestra un terreno llano rojizo salpicado de piedras que se extiende hasta el horizonte perfectamente nítido. También el cielo marciano tiene un tono rosado en lugar del azul terrestre, debido al polvo en suspensión en la atmósfera allí.

"Es espectacular, pero para apreciarlo realmente hay que hacer un zoom (aproximación), en la foto y explorar todos los increíbles detalles", ha comentado Jim Bell, científico responsable de la cámara panorámica del Spirit, informa Space.com. La transmisión de la primera imagen, de 12 millones de pixel, desde Marte hasta la Tierra tardó 10 minutos.

Antes de enviar las fotografías, Spirit localizó el Sol con su cámara y pudo así situarse y calcular la orientación correcta de su antena principal para mantener comunicaciones con gran cantidad de datos, como exigen las imágenes en color.

La cámara es estereoscópica y está situada en el mástil del vehículo, que cuando esté completamente desplegado se elevará metro y medio sobre el suelo, casi a la altura de los ojos de una persona, por lo que la perspectiva de las fotos resultará muy familiar.

Aun con las primeras imágnes en blanco y negro enviadas por el robot, que llegó el pasado domingo de madrugada a Marte, los geólogos empezaron ya a estudiar el plan de trabajo, una vez que el Spirit abandone la plataforma en la que aún está sujeto y dé sus primeros paseos por esa llanura desértica del mundo vecino.

Los científicos han explicado que Sleepy Hollow, el primer rasgo geológico que han bautizado en el cráter Gusev, donde está el Spirit, es una depresión poco profunda del terreno. Puede ser un cráter pequeño casi lleno de polvo, de unos nueve metros de diámetro y situado a unos 12 metros al norte del punto donde está el robot, según han estimado los expertos de la NASA. Seguramente será el primer destino de trabajo del Spirit.

Por otra parte, la Agencia Europea del Espacio (ESA), comunicó ayer que su nave Mars Express, en órbita de Marte desde el pasado día 25, empieza hoy a sobrevolar, durante tres días, a relativa baja altura (unos 315 metros) la zona donde debió caer la sonda de descenso británica Beagle 2, con la que no se ha logrado entrar en contacto. La búsqueda continuará unos días, pero la probabilidad de captar su señal es muy baja.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Miércoles, 7 de enero de 2004