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La patente de genes humanos indigna a los científicos

El proyecto internacional Genoma Humano, cuyo objetivo es leer toda la información almacenada en los 100.000 genes de las personas, está en peligro por la pretensión del Gobierno de EE UU de patentar genes humanos. antes de saber de qué son responsables en el cuerpo. La alarma ha surgido por la solicitud de registro legal realizada por el biólogo Craig Venter, de un centro afiliado a los institutos nacionales de salud (NHI) de EE UU, para patentar 337 genes extraídos de tejido cerebral. "Es una barbaridad inaceptable que va contra la filosofla del progreso de la ciencia", ha declarado Felipe Moreno, investigador del hospital Ramón y Cajal (Madrid), que participa, con 22 centros europeos, en el proyecto del Genoma Humano. "Se puede patentar un proceso para extraer un determinado producto de la leche de la vaca, lo que es ridículo es patentar la leche", ha comentado Santiago Rodríguez de Córdoba, investigador del CSIC y también implicado en el proyecto internacional. Para él, la cuestión de la,patente de genes va mucho más allá que los segmentos de ADN que no se sabe para qué sirven. "Como existe una presion social para que la investigacion sea productiva, para despertar el interés de las empresas comerciales en la investigación, ahora está sujeto a patente todo, y si se patentan los genes, se puede patentar el genoma entero de una persona", dice.

Él se plantea un problema ético: "¿Es lícito registrar legalmente una cosa que existe naturalmente, o debe constituir un bien de la humanidadT'. Rodríguez de Córdoba está en contra de patentar los productos naturales. "La Filosofía del Genoma Humano es que toda la información que obtengamos sea compartida y hecha pública", añade.

El premio Nobel James Watson, que dirige el proyecto en EE UU, ha declarado que la pretensión de Venter "es un disparate". Científicos de varios países que trabajan en el Genoma Humano han advertido que esa medida podría fácilmente romper la frágil coalición internacional deinvestigadores e institutos de todo el mundo que están trabajando en la secuenciación del ADN hurnano. Temen que la patente solicitada por los NHI desgarre el esfuerzo internacional del proyecto en grupos nacionales en competición, cada uno ocultando sus descubrimientos hasta que esté claro quién ostenta la propiedad de los genes.

Libre acceso a los datos

"El proyecto Genoma Humano es la clave para entender el desarrollo humano y la enfermedad, y el comité HUGO [la organización que coordina el trabajo realizado en varios países] sostiene unánimemente que todos los datos deberán ser libremente accesibles para los científicos y no deben ser utilizados para asegurar intereses nacionales", según ha declarado un portavoz del mis mo, que añade: "Si esta solicitud de patente va adelante, puede in hibir la investigación". Aunque laboratorios de varios países están ya trabajando en la secuenciación del genoma humano, el programa no es aún oficial. Tony Vickers, jefe del proyecto en el Reino Unido, ha comentado que los conflictos sobre la explotación comercial de los descubrimientos de HUGO siempre se han mantenido por debajo del principio de servicio a un esfuerzo de cooperación.

Hasta ahora sólo se han patentado genes humanos cuando se han manipulado hasta que tienen un uso prácticamente comercial, lo que significa que se conoce su función en el cuerpo, y su utilización produce cuantiosos beneficios a las empresas de biotecnología. Los IHN han ex plicado que pretenden asegurar se la opción de uso de los 337 segmentos de ADN para los que han solicitado registro legal.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Jueves, 24 de octubre de 1991

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