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CIENCIA

La química de una estrella indica que se ha debido tragar un planeta

Los científicos consideran que la presencia de litio que ellos han descubierto en el astro es la clave del proceso

Ilustración de la estrella gigante roja tragándose un planeta.
Ilustración de la estrella gigante roja tragándose un planeta.

Una estrella vieja, en su proceso de expansión como gigante roja, ha debido tragarse un planeta que estuviera en órbita alrededor, según los astrónomos que lo han descubierto. “Un destino similar puede aguardar a los planetas interiores de nuestro Sistema Solar, cuando el Sol se convierta en una gigante roja y se expanda hasta más allá de la órbita de la Tierra, dentro de unos 5.000 millones de años”, comenta Alexandr Wolszczan, de la Penn State University (EE UU), líder del equipo autor del hallazgo.

En el astro en cuestión, denominado BD+48 740, más viejo que el Sol y con un radio unas once veces mayor, tiene una composición química peculiar, con una cantidad anómala de litio y estos expertos afirma que es la primera evidencia que se ha observado de una estrella que se ha tragado un planeta. “Los teóricos han identificado solo unas pocas circunstancias muy específicas, además del Big Bang, en las cuales se puede crear litio en las estrellas”, explica Wolszczan en un comunicado de su universidad. “En el caso de BD+48 740, es probable que la producción de litio fuera disparada por una masa del tamaño de un planeta que cayó en espiral hacia la estrella y se calentó hasta que ésta se lo comió”.

Un segundo indicio del fenómeno descubierto por estos astrónomos, incluida Eva Villaver, de la Universidad Autónoma de Madrid, es la presencia de un planeta de aproximadamente 1,6 veces la masa de Júpiter que sigue una órbita muy elíptica alrededor del astro. Es probable que la caída del planeta que acabó devorado transfirió energía al ahora superviviente colocándolo en esa órbita tan excéntrica. Los investigadores explican su trabajo en la revista Astrophysical Journal Letters.