Imágenes en color, tres dimensiones y alta resolución

El instrumento más espectacular, y uno de los más exclusivos, de la nave Mars Express es la avanzada cámara que lleva a bordo, capaz de fotografiar la superficie marciana en color, tres dimensiones y con una resolución excelente: 10 metros, que se reducirán hasta dos metros en determinados lugares elegidos. Su padre, el alemán Gerhard Neukum, de la Universidad de Berlín, se mostró orgullosísimo de su obra e inquieto por empezar a utilizarla cuanto antes, mientras se culminaban el pasado jueves las maniobras de puesta en órbita de la nave en el planeta vecino.

La HRSC, como se llama la cámara, será de los primeros instrumentos que se probarán y utilizarán en Marte en las próximas semanas y uno de los primeros objetivos será la zona de Isidis Planitia, donde debe estar el módulo de descenso Beagle 2. Neukum mostró el calendario de fotografías a realizar por su ingenio, con las zonas a enfocar durante las primeras decenas de órbitas de la nave.

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Los canales

La primera foto científica la tomará hacia el 17 de enero y será de los canales Noachian. Poco después el equipo realizará un barrido del Monte Olimpus, el gigantesco volcán que destaca en todos los mapas de Marte. "Lo fotografiaremos con resolución de 10 o 12 metros, estéreo y en color", explicó Neukum. Poco después le llegará el turno al polo sur marciano, y al cráter Gusev, donde el 4 de enero debe posarse el vehículo todoterreno Spirit de la NASA, el primero de los dos que alcanzarán en enero el planeta rojo. Poco a poco, y aprovechando las condiciones de iluminación idóneas, la HRSC cubrirá todo el planeta rojo, al pasar la nave sobre la superficie durante tres órbitas y media al día.

Con su excelente capacidad para apuntar, la cámara europea producirá un mapa óptimo de la topografía de Marte en tres dimensiones, algo que todavía no existe.

Desde luego un buen mapa es la primera herramienta de cualquier explorador, en Marte también. Pero, además, la cámara dará mucha información geológica e incluso mineralográfica, apuntó Agustín Chicarro, jefe científico de Mars Express, al permitir analizar las estructuras superficiales y la coloración del suelo con todo detalle. Según Chicarro, existe un gran interés científico en continuar la exploración del planeta rojo. En su opinión, habría que enviar, por ejemplo, sondas con sensores sísmicos para tomar datos de las profundidades de Marte y poder así desvelar su estructura interna.

* Este artículo apareció en la edición impresa del viernes, 26 de diciembre de 2003.

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