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CIENCIA

Detectado un gen responsable del cáncer de colon común

Tres equipos científicos, en Finlandia y EE UU, han encontrado la zona en el cromosoma humano 2 donde está un gen que causa varios cánceres. Los investigadores afirman que están cerca de hallar su localización exacta y han descubierto una nueva vía por la que los genes aberrantes causan la enfermedad. Este avance puede desencadenar nuevas estrategias de investigación del cáncer. El gen, presente en una de cada 200 personas, lleva al cáncer de colon y a varios otros cánceres. Aunque el gen no ha sido aislado aún, se espera que, gracias al descubrimiento, se pueda desarrollar en pocos años una prueba para saber si una persona lleva o no ese gen.De los 23 pares de cromosomas que contienen toda la información de la herencia en las personas, los científicos han acotado una pequeña zona del cromosoma 2 en la que está el gen. Los tres equipos de investigación, de la Universidad de Helsinki (Finlandia), del instituto John Hopkins y de la clínica Mayo (EEUU), publican hoy sus resultados en la prestigiosa revista científica estadounidense Science. Los científicos advierten que su descubrimiento debe ser contrastado con investigaciones, de otros grupos antes de ser considerados absolutamente ciertos.

Alrededor del 65% de las personas que llevan el gen desarrollan cáncer de colon, según Albert de la Chapelle, de la Universidad de Helsinki, uno de los autores del descubrimiento. Cerca del 13% de los pacientes de cáncer de colon se deben a este gen, ha dicho. Pero su incidencia es aún mayor. Según este experto, del 99% al 100% de las personas, si no desarrollan cáncer de colon, padecerán tumores de útero, ovarios, estómago, intestino delgado, vesícula biliar, uretra, páncreas o riñón.

A diferencia de todos los genes responsables de cáncer descubiertos hasta ahora, que actúan eliminando los mecanismos normales de control de la división celular y permitiendo que las células proliferen salvajemente, el nuevo gen permite que se acumulen en otros genes cientos de miles de mutaciones.

Los científicos afirman que el descubrimiento de una nueva forma en que un gen causa cáncer podría cambiar la dirección de las investigaciones oncológicas. "Es tremendamente emocionante. Esto implica un nuevo mecanismo del cáncer, una nueva clase de genes", ha comentado Bernard Levine, jefe del departamento de oncología gastrointestinal y enfermedades digestivas de la Universidad de Tejas (EE UU). Para Henry T. Lynch, de la Universidad Creighton, en Omaha, "es el descubrimiento más importante sobre esta enfermedad en, 30 años".

Hace unos dos años se descubrió un gen relacionado con el cáncer de colon, responsable de una forma peculiar y poco común de esta enfermedad. El gen causa un raro síndrome hereditario, llamado poliposis familiar adenomatosa, que desarrolla cientos de miles de pequeños pólipos en las paredes del colon de los que algunos acaban en cáncer. El nuevo gen está en un cromosoma diferente, no está asociado con ese raro síndrome y es responsable de la forma común de cáncer de colon.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Viernes, 7 de mayo de 1993