La farmacéutica Merck dice que su pastilla experimental contra la covid reduce a la mitad las muertes

La compañía solicitará a las autoridades sanitarias de EE UU la autorización del medicamento oral para uso de emergencia

Científicos trabajan para en un laboratorio para detectar el virus de la covid.
Científicos trabajan para en un laboratorio para detectar el virus de la covid.Sebastian Condrea (GETTY)

La farmacéutica Merck Sharp & Dohme (MSD) ha anunciado este viernes que su píldora experimental para el coronavirus redujo a la mitad las hospitalizaciones y muertes de los pacientes contagiados que participaron en su ensayo clínico. La empresa solicitará en breve la autorización del fármaco para uso de emergencia a las autoridades sanitarias de Estados Unidos y de otros países. Si las agencias reguladoras lo aprueban, será el primer fármaco oral para tratar la covid-19, un avance en los tratamientos para combatir el virus que podría mantener a los infectados lejos del hospital.

Merck y su socio Ridgeback Biotherapeutics, los desarrolladores del fármaco llamado molnupiravir, realizaron un estudio con 775 adultos contagiados de covid-19, con casos leves a moderados, pero que tenían riesgo de una enfermedad grave debido a problemas de salud como obesidad, diabetes o insuficiencias cardíacas. Ninguno de ellos se había vacunado contra el coronavirus. La mitad de los participantes del estudio recibieron el fármaco y la otra mitad recibió un placebo. Entre los pacientes que tomaron molnupiravir, el 7,3% fue hospitalizado o murió al cabo de 30 días, en comparación con el 14,1% de los que consumieron el placebo.

“Cuando se ve una reducción del 50% en la hospitalización o la muerte, eso tiene un impacto clínico sustancial”, sostiene en un comunicado el doctor Dean Li, vicepresidente de Merck Research Laboratories. Los resultados preliminares no han sido revisados por expertos externos a la farmacéutica. Los ejecutivos de la compañía han afirmado que planean enviar en los próximos días los resultados de su ensayo para que los revise la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA, por sus siglas en inglés). Si la agencia reguladora estadounidense le da el visto bueno, la pastilla estaría disponible en cuestión de semanas.

El Gobierno estadounidense ya ha comprado 1,7 millones de dosis por 1.200 millones de dólares (unos 1.034 millones de euros). La compañía proyecta fabricar 10 millones de píldoras antes de fin de año y ha adelantado que va a usar un “enfoque de precios escalonados”. Las cápsulas deben tomarse dos veces al día durante cinco días cuando el paciente registre los primeros síntomas del coronavirus.

Santiago Moreno, jefe de servicio de enfermedades infecciosas del Hospital Ramón y Cajal (Madrid), ha asegurado que el molnupiravir “es un medicamento que tiene el mismo mecanismo de acción que el remdesivir, es un inhibidor de la ARN-polimerasa, una enzima imprescindible para que el virus pueda replicarse”. Moreno explica que se diseñaron dos ensayos clínicos para probar el nuevo fármaco: uno para pacientes hospitalizados y otro para enfermos más leves. El primero se interrumpió porque no demostró eficacia cuando la enfermedad ya estaba demasiado avanzada. Se mantuvo el ensayo cuyos alentadores resultados se han dado a conocer este viernes. “De confirmarse estos resultados, esto es importante porque aporta una nueva alternativa terapéutica que puede ayudar en la lucha contra la enfermedad”, ha apuntado el doctor, informa Oriol Güell.

Hasta ahora, las vacunas son la forma más eficaz de protegerse contra el coronavirus, pero los científicos están tratando de desarrollar fármacos eficaces cuya distribución sea fácil, sobre todo cuando miles de millones de personas en todo el mundo, particularmente en los países pobres, no tienen la opción de inmunizarse por falta de acceso a las vacunas. Además de Merck, varias farmacéuticas, incluidas Pfizer y Roche, están realizando ensayos con medicamentos similares cuyos resultados podrían ser públicos en las próximas semanas o meses.

Sobre la firma

Antonia Laborde

Periodista en Chile desde 2022, antes estuvo en la oficina de Washington. Ha trabajado en Telemundo (España), en el periódico económico Pulso (Chile) y en el medio online El Definido (Chile). Máster de Periodismo de EL PAÍS.

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