Bruselas multa a Facebook con 110 millones por datos engañosos en la compra de Whatsapp

La sanción es la más elevada impuesta nunca por la UE en casos de fusiones

Icono de Facebook en un ordenador en Taipei (Taiwán).
Icono de Facebook en un ordenador en Taipei (Taiwán). EFE
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El mundo de Internet se ha convertido en uno de los principales focos de atención para las autoridades de Competencia. La Comisión Europea ha impuesto este jueves una multa de 110 millones de euros a Facebook por proporcionarle información "incorrecta o engañosa". Se trata de la cantidad más elevada fijada nunca por Bruselas en un caso de fusiones, según un portavoz comunitario. Los datos engañosos se comunicaron durante la investigación que la Comisión abrió a la red social en 2014 para determinar si la adquisición que hizo de Whatsapp vulneraba el libre mercado. El Ejecutivo comunitario autorizó la operación, que ascendió a 13.800 millones de euros y que no queda revertida por la multa de hoy.

"La decisión envía una señal clara a las empresas para que cumplan con todos los aspectos de las normas de fusiones de la UE, incluida la obligación de proporcionar información correcta. Impone una multa proporcionada y disuasoria a Facebook", señaló en un comunicado la comisaria europea de Competencia, Margrethe Vestager. Es la primera vez que Bruselas hace uso de esta herramienta sancionadora, que permite desde 2004 penalizar a una compañía con hasta un 1% de sus ingresos anuales por ofrecer datos falsos a las autoridades de Competencia. La Comisión opta por una vía intermedia, con una multa que queda en algo menos de la mitad de ese tope máximo, tomando como referencia las cuentas de la compañía en 2016. Para el cálculo, Bruselas emplea los últimos datos disponibles, no los del año de la operación bajo la lupa.

Cuando analizaba la compra de Whatsapp por parte de Facebook, la Comisión preguntó al gigante de las redes sociales si técnicamente podía vincular las cuentas de los clientes que dispusieran de perfiles en ambos servicios. Facebook respondió que no, pero dos años más tarde, en agosto de 2016, anunció esa novedad para sus clientes. Bruselas considera que la firma ocultó deliberadamente esa información para no obstaculizar la compra. "La posibilidad técnica de vincular las identidades de los usuarios de Facebook y Whatsapp ya existía en 2014 y el personal de Facebook era consciente", critica la Comisión, que considera esa actitud "como mínimo, negligente".

Celeridad

El proceso se ha resuelto con gran rapidez. Vestager envió a Facebook un pliego de cargos (la primera fase del expediente sancionador) en diciembre de 2016 y apenas cinco meses después ha impuesto la multa. El comunicado de Competencia subraya que la empresa ha cooperado y que eso ha tenido un impacto en el volumen de la sanción (apenas supera el 0,4% de sus ingresos).

La UE autorizó la compra en octubre de 2014. Y la comisaria aclara que esa decisión se mantiene porque el hallazgo posterior al visto bueno —la posibilidad de vincular las cuentas de clientes comunes— no impacta en la competencia. “Nosotros consideramos qué pasaría si Facebook pudiera vincular automáticamente a sus usuarios [con los de Whatsapp] y concluimos que no afectaría a nuestra decisión. Por eso no hemos tenido que revocar la aprobación de la fusión”, ha argumentado Vestager durante un discurso pronunciado este jueves en Bucarest. Aun así, Bruselas alerta de que, a raíz de este episodio, "pueden surgir" otras investigaciones por posibles incumplimientos de las reglas de "privacidad, protección de datos o de los consumidores".

"Errores inintencionados"

Facebook da por zanjado el caso sobre la compra de la empresa de mensajería instantánea Whatsapp. La red social admite “errores” en la información que comunicó a Bruselas, pero sostiene que no fueron intencionados y no afectaron al resultado de la operación que Bruselas analizaba.

“Los errores que cometimos en nuestros registros de 2014 no fueron intencionados y la Comisión ha confirmado que no afectaron al resultado del examen de la fusión”, indicó un portavoz de Facebook, informa Europa Press.

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Sobre la firma

Lucía Abellán

La redactora jefa de Internacional de EL PAÍS ha desarrollado casi toda su carrera profesional en este diario. Comenzó en 1999 en la sección de Economía, donde se especializó en mercado laboral y fiscalidad. Entre 2012 y 2018 fue corresponsal en Bruselas y posteriormente corresponsal diplomática adscrita a la sección de España.

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