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Descubierto por qué la gripe aviar es mortal en un 50% de los casos

El virus de la gripe aviar (el temido H5N1) no se comporta como el de la gripe común cuando infecta a los humanos. Por eso su mortalidad supera el 50% (han fallecido 143 de las 244 personas infectadas desde 2003), en lugar de tener una tasa de fallecimientos de entre el 0,1% y el 5%, como la gripe común. La causa es que el H5N1 se concentra más en la garganta que en la nariz de los enfermos. Además, produce una rápida reacción que libera un potente inflamatorio natural, las citoquinas, que actúan como barrera ante agentes infecciosos.

El resultado de esta respuesta más fuerte que la habitual es contraproducente para el paciente, ya que produce daños en los pulmones lo que le dificulta la respiración, según ha descrito un equipo de la Universidad de Oxford en Ciudad Ho Chi Minh (antigua Saigón), dirigido por Menno de Jong. El estudio ha aparecido en la edición digital de la revista Nature Medicine.

Los investigadores han estudiado 18 casos, y han encontrado que la gripe aviar actúa más rápidamente que la gripe común. El virus llega a encontrarse en la sangre de los pacientes, lo que no sucede con el agente que causa la enfermedad cada invierno. La rápida propagación de la infección dificulta la respuesta inmunitaria del paciente.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Martes, 12 de septiembre de 2006