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Búsqueda de vida en Marte desde Madrid

El próximo día de Navidad entrará en órbita de Marte la primera misión europea al planeta rojo, Mars Express. Y ese mismo día tocará suelo marciano el módulo de aterrizaje Beagle 2. Todos los datos que recojan ambos serán transmitidos en directo al Centro de Astrobiología (CAB), en Madrid, elegido como el centro multidisciplinar de análisis que buscará información útil para saber si hubo, o hay, vida en Marte.

Mars Express, de la Agencia Europea del Espacio (ESA), se lanzará el próximo lunes desde Baikonur, en Kazajstán. Dentro de poco más de medio año la sonda Beagle 2 aterrizará en una región ecuatorial de Marte "muy buena", según Ricardo Amils, el investigador del CAB que coordina los trabajos. Es un área de rocas sedimentarias, indicio de que la zona estuvo inundada en el pasado. "Eso aumenta las probabilidades de hallar indicios de vida", precisó.

Uno de los instrumentos más valiosos para la búsqueda de vida será el analizador de gases. Si se hallaran minerales con carbono, éste mediría la proporción entre distintos isótopos de este elemento, puesto que la vida terrestre -"el único modelo que tenemos", dice Amils- genera desequilibrios importantes. También se buscará metano, un gas que en la Tierra indica la presencia de vida. "Si encontráramos metano con desequilibrio isotópico de carbono no habría ninguna duda de que hay vida", afirma Amils. Además, Beagle 2 tomará muestras a hasta un metro de profundidad, donde los posibles organismos estarían más protegidos de la letal radiación ultravioleta que baña la superficie de Marte.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Jueves, 29 de mayo de 2003