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Las neuronas del cerebro tienen capacidad de regenerarse en los adultos, según un experimento

Descubiertas células precursoras que pueden madurar en laboratorio

El dogma, científico de que el cerebro humano no puede generar nuevas neuronas en los adultos ha resultado ser falso. En un experimento llevado a cabo en NuevaYork, Steven A. Goldman, de la facultad de Medicina de la universidad de Cornell, ha descubierto células precursoras que, cultivadas en laboratorio, dan lugar a neuronas, en un proceso sinifiar al que tienelugar durante el desarrollo del embrión. Este descubrimiento abre nuevas perspectivas para conseguir reparar el daño cerebral causado por accidentes y enfermedades cardiovasculares o degenerativas.

Otros científicos han hecho crecer neuronas de los cerebros de fetos, pero se cree que Goldman es el primero en conseguir generar neuronas de material procedente de cerebros humanos adultos. Su trabajo prueba que, al contrario de lo que se suponía, las células precursoras permanecen en el cerebro a lo largo de toda la vida, aunque inactivas por factores todavía desconocidos,Se han encontrado células precursoras similares en otros vertebrados superiores y se va disipando el mito de que el cerebro no tiene la capacidad de regenerarse como lo hacen la piel, la sangre y otros tejidos. La médula ósea, por ejemplo, contiene células madre que si se estimulan pueden producir células sanguíneas.

El objetivo final, todavía lejairio, es cultivar neuronas que sean utilizadas para reemplazar células del cerebro o de la médula espinal que hayan resultado dañadas o destruidas en parapléjicos o por enfermedades como las de Alzheimer, Huntington, Parkinson y la esclerosis múltiple, han explicado Goldman y otros expertos.

La investigación de Goldman empezó hace 20 años en canarios, y se centró en la influencia de hormonas en el cerebro de machos y hembras, y su relación con la capacidad de cantar. Al observar que las' neuronas de los canarios aumentaban, y tras formarse como neurólogo, Goldman atacó el problema en el hombre después de que se hubieran encontrado células precursoras en el cerebro de pájaros y de ratas.

El científico utilizó muestras del cerebro de personas operadas porque sufrían de epilepsia y las cultivó en laboratorio, con el resultado de que surgieron neuronas completamente maduras y capaces de actuar fisiológicamente como tales. Otro equipo, liderado por Fred. H. Gage, del Instituto Salk (en California), afirma haber logrado lo mismo, aunque no lo ha publicado. Goldman ha publicado su trabajo en la revista Cerebral cortex. Todavía no se conoce exactamente en qué partes del cerebro están situadas estas células. En laboratorio, además, no se ha logrado obtener nuevas. neuronas en grandes cantidades y también se desconoce cómo hacer, si se trasplantasen al cerebro, que se dirigieran a la zona en que fueran necesarias.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Miércoles, 19 de abril de 1995