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Una sonda hace la primera visita a Mercurio en 33 años

La nave de la NASA orbitará al planeta más cercano al Sol

La sonda espacial Messenger llegó ayer poca más tarde de las ocho y media de la tarde, hora española, al punto más próximo a la órbita de Mercurio en la primera visita al planeta desde que en 1975 la Mariner se acercara al planeta. En esta ocasión, el vehículo de la NASA tomará las fotos más cercanas de este pequeño planeta, el más próximo al Sol de todo el sistema, y se colocará en una órbita fija. Además, está previsto que estudie un pequeño satélite que orbita alrededor del Mercurio. La nave ha navegado a más de 27.500 kilómetros por hora para alcanzar mercurio desde la Tierra.

Las imágenes tomadas por la Messenger podrán ofrecer nuevas respuestas o plantear nuevas preguntas sobre el origen y desarrollo del Sistema Solar, según adelanta la NASA en su página web. El nombre de la sonda corresponde al acrónimo en inglés de Superficie de Mercurio, Entorno Espacial, Geoquímica y Nave Espacial en Órbita.

Antes de comenzar su órbita fija en 2011, la sonda hará tres viajes de aproximación a este rocoso planeta lleno de cráteres, y llegará a acercarse hasta casi 200 kilómetros de su superficie. La Messenger y sus sofistícadísimas cámaras tomarán más de 1.200 imágenes del planeta, además de efectuar otras mediciones y pruebas. Estas imágenes cubrirán toda la superficie. Cuando la sonda Mariner se aproximó hasta diez veces al planeta en los años setenta, sólo pudo estudiar uno de sus dos hemisferios.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Martes, 15 de enero de 2008