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Editorial:

Parecidos muy diferentes

Los homínidos han necesitado seis millones de años de desarrollo para llegar a conocer que su composición genética es casi idéntica a la del chimpancé, de cuyos ancestros se separaron hace ese lapso de tiempo. El único homínido superviviente de ese desarrollo sólo ha necesitado unas decenas de miles de años para convertirse en la especie dominante en el planeta Tierra, condicionando cada vez más la supervivencia de gran parte de los demás seres vivos. El chimpancé mismo está en vías de desaparición, excepto en cautividad.

El interés por completar el conocimiento biológico del chimpancé se debe a que es el único que puede dar pistas sobre el origen de los rasgos que hacen humanos a los humanos: el lenguaje, el bipedismo, el pensamiento simbólico y otros para los que no se ha encontrado todavía la base biológica. También tiene un indudable interés médico, ya que los chimpancés, por ejemplo, tienen menor susceptibilidad al cáncer, y además sus genes representan un tesoro de información sobre los mecanismos de la evolución biológica. Que los dos genomas sean prácticamente iguales añade complicación a su comparación, porque claramente los chimpancés y los seres humanos son muy diferentes. Pero es una información básica que no se puede extraer de otra parte.

Ya se sabía antes que comparten con los humanos algunas habilidades, como el lenguaje de signos, que son conscientes y tienen herramientas y una cultura propia. La conservación de los chimpancés sólo en cautividad presenta gravísimos problemas y desafíos y no parece la mejor vía, precisamente por lo que ya se sabe sobre sus necesidades y probables sentimientos. Su situación actual en libertad no permite un gran optimismo, pero sería lógico pensar que, en interés de todos, es imperativo un gran esfuerzo internacional para que chimpancés y humanos puedan seguir evolucionando en paralelo.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Domingo, 4 de septiembre de 2005