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El celacanto, un pez considerado un fósil viviente, también se conserva en Indonesia

La única población conocida desde 1938 era la de las islas Comoras

Ejemplares de celacanto, un extraño pez que se consideró extinguido hasta 1938, han sido encontrados en Indonesia, muy lejos (a 10.000 kilómetros) de donde habita la única población conocida hasta el momento, en las islas Comoras (en el océano Índico). El descubrimiento de celacantos en Indonesia supone una sorpresa sólo algo menor que la que sacudió al mundo de la zoología hace 70 años, cuando fue descubierto en África del Sur el primer ejemplar de unos peces que se creía que habían desaparecido poco antes de que se extinguieran los dinosaurios.

El celacanto apareció en las redes de un pescador llamado Om Lameh Somathan el pasado 30 de julio cerca de la pequeña isla volcánica de Manado Tua en Sulawesi (Indonesia), según el relato de los hechos realizado por los científicos que lo han estudiado en la revista Nature. El ejemplar pesaba 29 kilogramos y medía 124 centímetros y el pescador se lo llevó a Mark Erdmann, un investigador de la Universidad de California en Berkeley que lleva trabajando en Sulawesi varios años y que estaba buscando ejemplares vivos de celacanto en la zona desde que 10 meses atrás su esposa viera uno en el mercado de Manado y lograra fotografiarlo."Nuestro descubrimiento de una población indonesia de celacantos desmiente la teoría de que existe una única población de estos animales únicos en el océano Índico occidental y proporciona esperanzas de que existan otras poblaciones en el Indo Pacífico", asegura Roy Caldwell, colaborador de Erdmann junto a M. Kasim Moosa, del Instituto Indonesio de Ciencias en Yakarta.

Desde hace mucho tiempo se conocían los celacantos, pero sólo como fósiles. Aparecieron como tales hace unos 370 millones de años, tuvieron su apogeo en términos de diversidad de especies hace alrededor de 220 millones de años y declinaron durante mucho tiempo hasta que parecieron extinguirse hace 70 millones de años.

Los celacantos mantuvieron siempre su aspecto de dinopeces. Entre sus rasgos más prominentes están dos pares de aletas (pectorales y pélvicas) con una base carnosa, como una especie de pierna. La estructura de estas aletas llevó a situar zoológicamente los celacantos como precursores directos de los vertebrados terrestres, aunque ahora están clasificados en una zona más lejana. El primer celacanto moderno fue descubierto el 23 de diciembre de 1938 en el río Chaluma, cerca de East London, en África del Sur. Ese pez fue llamado Latimeria chalumnae y pasaron 12 años antes de que ser produjera el segundo descubrimiento, cuando quedó claro que todos los celacantos procedían de las islas Comoro, un pequeño archipiélago situado entre África y Madagascar. Desde 1928 se han pescado 200 ejemplares en las Comoro; otros pescados en aguas de Mozambique o de Madagascar se consideran procedentes de la misma población, aunque existen indicios de que los celacantos de Madagascar pueden ser de otra población diferente.

Los investigadores creen que la especie descubierta en Indonesia es la misma que la de las islas Comoro, a pesar de que la coloración es diferente, pero falta el análisis genético.

Nature News Service

* Este artículo apareció en la edición impresa del Jueves, 24 de septiembre de 1998