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Canal + compra el 100% de Nethold, y crea un grupo lider para la TV digital europea

Las compañías que se fusionan reunen alrededor de 8,5 millones de abonados

El presidente de Canal + Francia, Pierre Lescure, anunció ayer en París la compra del 100% del grupo holandés/sudafricano Nethold, uno de los más importantes operadores de televisión de-pago, presente en la actualidad en 59 países. Los dueños de Nethold se incorporan, a su vez, como accionistas de Canal +. El grupo resultante dispone de 8,5 millones de abonados en Europa. La particularidad más notable de esta fusión es que se hace entre compañías que operan exclusivamente televisión de pago y constituye una estratégica apuesta por la construcción de una plataforma digital a escala europea. Canal + posee el 25% de Sogecable, la empresa que gestiona Canal + España. Las consecuencias de la fusión entre Canal + Francia y Nethold podrían ser importantes para España. El comunicado distribuido ayer menciona expresamente a España entre los países donde el grupo tendrá una "posición significativa".En efecto: Canal + Francia tiene el 25% de Canal + España, el mismo porcentaje que Sogecable, la compañía del Grupo PRISA que gestiona la cadena. Esta participación se extiende desde la colaboración tecnológica a los derechos sobre programas. Al igual que Canal + Francia o las cadenas de Nethold, Canal. + ha jugado en España un papel pionero en la televisión de pago. La fusión se produce en un momento particularmente interesante para España. La televisión estatal española acaba de anunciar un intento ecuménico de organizar una plataforma única para explo tar la televisión digital del futuro, que reúna a la totalidad de las empresas audiovisuales en España bajo el liderazgo de RTVE, y todo ello apadrinado desde el Gobierno. El autoproclamado líder de ese conjunto, RTVE, tiene, ya seleccionados sus socios extranjeros, entre ellos el grupo mexicano Televisa y News Corporation, este último controlado por él magnate australiano-norteamericano Rupert Murdoch.Esta alianza va a tener alternativa. Sogecable, la empresa que gestiona Canal + España, ha llegado a un acuerdo con Direc TV, liderada por el grupo norteamericano Hughes, para un proyecto de televisión digital destinado a Europa y América. Ahora se anuncia la fusión de Canal + para un proyecto digital de futuro a escala europea. La alternativa a la apuesta de RTVE está claramente dibujada.

No hay cadenas generalistas entre las controladas o participadas por las compañías que han anunciado la fusión. Otra particularidad es qué Canal + y Nethold controlan dos de las tres empresas de televisión digital vía satélite que han comenzado a operar en Europa: se trata de CanalSatélite, que lo hace en Francia desde mayo pasado, y Telepiú en Italia, que arranca precisamente en estos días con la oferta de la Liga de fútbol italiana a la carta. Además de, estas dos, la única empresa que ofrece televisión digital en Europa es el grupo alemán Kirch, que, por otra parte, está asociado con Nethold en Italia.La operación tiene importantes consecuencias no sólo por el volumen. económico de las sociedades que se fusionan y el gran número de clientes con que cuentan, sino también de cara a resol¡ver las dificultades planteadas por la existencia de varios sistemas de descodificación de las señales digitales. Canal + y Nethold disponían, cada uno, de un descodificador diferente. El grupo fusionado tendrá ahora acceso al control y compatibilidad de ambas tecnologías.

Nethold es dueña del 45% de Telepiú, la cadena de pago italiana que ha comenzado a comercializar el fútbol a la carta por medio de tecnología digital vía satélite. Nethold está asociada en esa empresa al alemán Kirch y a Silvio Berlusconi.

Según el comunicado conjunto de las empresas que se fusionan, Canal + va a adquirir Nethold por medio de una emisión de 6,1 millones de acciones nuevas, así como el pago de una suma equivalente a 5.800 millones de dólares. Como consecuencia de dicha ampliación de capital, las empresas Richemont y MIH, dueñas del grupo Nethold, se quedarán cada una con el 15% y el 5%, respectivamente, del capital de Canal +. La nota precisa que la fusión cuenta con la aprobación de los otros accionistas significativos de Canal + Francia.

La compañía Richemont desarrolla sus negocios en muchos sectores, principalmente en el de bienes de lujo y tabaco. Dicha empresa controla marcas tan conocidas como Cartier, Moht Blatic, Rothmans, Durihill y Peter Stuyvesant. Por su parte, MIH es una sociedad holding' que cotiza en Bolsa y uno de los pioneros de la televisión de pago en el mundo, excepción hecha de los Estados Unidos.

Antes de que se consume la fusión, Nethold -que está presente en 59 países del mundocederá sus actividades en Oriente -Medio, África, Grecia y Chipre a uno de sus actuales accionistas, el grupo sudafricano MIH, con la voluntad de cooperar en el futuro con el grupo resultante de la fusión entre Canal + y Nethold, concebido principalmente para Europa.

Los presidentes de Canal + Francia, Pierre Lescure, y de Nethold, Johann Rupert, explicaron ayer los. detalles de la fusión.

Johann Rupert, presidente de Nethold y de Richemont, dijo que consideraba esta fusión como "una oportunidad de incrementar nuestra implicación en este sector y estoy muy-feliz de participar en la construcción de uno de los primeros grupos de comunicación".

Pierre Lescure, presidente de Canal + Francia, destacó el potencial de crecimiento que representa esta fusión.. "Tendremos la posibilidad: de incrementar, a la vez, el número de abonados y de distribuir nuestros programas en un territorio más amplio".

* Este artículo apareció en la edición impresa del Sábado, 7 de septiembre de 1996