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CIENCIA

Descubierto un análisis de sangre que detecta el cáncer

Un equipo de investigadores médicos del hospital Beth Israel de Boston comunicó ayer que probablemente habían descubierto el primer análisis de sangre para detectar la mayoría de tipos de cáncer en los seres humanos. Según los investigadores, las pruebas preliminares descubrieron, con una precisión de más de un 90%, una gran variedad de tumores, algunos de ellos de menos de un centímetro de diámetro.

Según el biólogo Eric Fosell, director del equipo de investigadores, el nuevo tipo de análisis puede detectar incluso si el tumor es benigno o maligno, y podrá ser utilizado para "la mayoría de tipos de cáncer, o tal vez todos". Fosell aseguró que su procedimiento es "simple, rápido y puede llegar a ser bastante barato", aunque indicó que será necesaria una mayor investigación para determinar si el nuevo análisis puede localizar tumores demasiado pequeños para ser diagnosticados por otras técnicas.Sin embargo, Fosell advirtió que aún serán necesarios dos años más para que el análisis pueda ser utilizado comúnmente por los médicos. "Se trata de una serie de pruebas preliminares que han resultado ser muy prometedoras, pero que van a exigir mucho más trabajo de investigación antes de que pueda convertirse en un análisis clínico destinado al público, pero les aseguro que estoy entusiasmado", aseguró.

Los primeros experimentos fueron realizados con la sangre de 331 voluntarios, de los que 81 padecían alguna forma de tumores cancerosos malignos, según la revista especializada New England Journal of Medecine. Los investigadores admiten que el análisis, que mide las propiedades magnéticas de los productos químicos de la sangre, no sirvió para todos ellos. Las mujeres embarazadas y personas que padecían tumores de próstata benignos, dieron positivo en el análisis, a pesar de que no tenían cáncer.

Embarazadas

Uno de los investigadores, la doctora Justine Carr, explicó que los miembros del equipo de científicos se sorprendieron de que las mujeres embarazadas dieran positivo en el análisis, hasta que al final se dieron cuenta de que las mujeres embarazadas tienen una masa de células de rápido crecimiento en su cuerpo -el feto-, al igual que un enfermo de cáncer. En cuanto a los enfermos de próstata, los científicos creen que podrían dar positivo en el análisis cuando padecieran algún tumor que estuviera volviéndose maligno.El nuevo tipo de análisis no es capaz de localizar el tumor, sino sólo de indicar su existencia. "Nuestro análisis no dirige hacia ninguna parte del cuerpo", aseguró Fosell, "dado que el cáncer en cualquier parte del cuerpo da, la misma respuesta".

Este nuevo tipo de análisis utiliza una técnica conocida como de resonancia magnética nuclear, un método utilizado por los químicos desde hace años para estudiar la estructura de la materia. Se basa en el hecho de que cierto tipo de átomos emiten ondas de radio cuando están en el centro de un fuerte campo magnético y les son dirigidas ondas de una específica frecuencia.. Las señales que se obtienen ofrecen claves para desvelar su composición química. Los investigadores admiten, sin embargo, que no tienen claro aún por qué la sangre de enfermos cancerosos emite una respuesta diferente.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Jueves, 27 de noviembre de 1986