Despega el minitransbordador espacial secreto

El nuevo vehículo de la Fuerza Aérea estadounidense 'X-37B' es un prototipo para ensayar los sistemas de navegación y aterrizaje autónomo

El X-37B, primer vehículo espacial estadounidense capaz de traer de vuelta experimentos a la Tierra desde que se desarrollaron los veteranos transbordadores, se ha lanzado con éxito desde la base de cabo Cañaveral, en Florida, con un cohete Atlas 5. Es una versión reducida y sin astronautas de las naves de la NASA, pero avanzada tecnológicamente, al ser un desarrollo de la Fuerza Aérea de EE UU. El objetivo de este primer vuelo es ensayar en el prototipo todos los sistemas de guiado y navegación en órbita y, especialmente, la maniobra de reentrada en la atmósfera y aterrizaje como un avión en modo automático, que está previsto realizar en la base de Vandenberg (California). No se ha especificado cuándo se producirá ese descenso, pero el X-37 está diseñado para misiones de hasta 270 días.

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El desarrollo del minitransbordador arrancó en la década de los noventa en la NASA, y posteriormente lo asumió la agencia de investigación militar DARPA. Sus características, objetivos y coste son secretos, informa Space.com. El vehículo, no tripulado, tiene una bodega en la que puede transportar un par de satélites pequeños para su colocación en órbita o diferentes experimentos y sistemas de observación y vigilancia espacial. La agilidad y flexibilidad del sistema X-37 serían características especialmente interesantes para misiones militares de rápida respuesta. A diferencia de los grandes transbordadores de la NASA, esta versión reducida lleva un panel solar extensible para su suministro eléctrico en órbita.

La Fuerza Aérea no ha especificado qué tipo de pruebas realizará ahora con el prototipo ni qué experimentos pudiera llevar en su bodega. El X-37B pesa unas cinco toneladas y mide nueve metros de largo.

Despegue del cohete Atlas 5, desde la base espacial de cabo Cañaveral (Florida), para poner en órbita el minitransbordador 'X-37B'
Despegue del cohete Atlas 5, desde la base espacial de cabo Cañaveral (Florida), para poner en órbita el minitransbordador 'X-37B'USAF

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