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El 'Hubble' detecta la galaxia más lejana y más antigua

Al mirar hacia atrás en el espacio y el tiempo, el remozado telescopio espacial Hubble está llegando donde nunca se había alcanzado. El último descubrimiento es la galaxia más lejana observada hasta ahora que es, por tanto, también la más antigua, por el tiempo que ha tardado su luz en llegar hasta el telescopio. Existía ya en la infancia del Universo, cuando este solo tenía unos 500 millones de años (alrededor del 4% de la edad actual, que se calcula en 13.700 millones).

La galaxia ha sido presentada únicamente como candidata a la más lejana, mientras no se disponga de nuevas observaciones, en la revista Nature, por los autores (estadounidenses, suizos y holandeses) del trabajo, liderado por Rychard Bouwens.

La instalación hace dos años de una cámara avanzada en el Hubble inició una nueva era en las observaciones astronómicas de galaxias muy lejanas, en el infrarrojo próximo. La última imagen del espacio profundo obtenida por esta cámara proporcionó las primeras galaxias formadas cuando solo habían pasado 600 millones de años desde el Big Bang.

Ahora, en esa misma imagen, los astrónomos han encontrado una galaxia todavía más joven. Además, las observaciones permiten conocer el ritmo de formación de estrellas en esta época. Los autores concluyen que este se aceleró mucho entre los 500 y los 700 millones de años.

La esperanza de los astrónomos para conocer mejor estas galaxias tan antiguas es el futuro telescopio James Webb, cuyo lanzamiento se ha retrasado a 2014.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Jueves, 27 de enero de 2011