Galaxias deformadas para ver la aceleración cósmica

El telescopio 'Hubble' evalúa la materia del universo

Más de 446.000 galaxias han sido estudiadas en el mayor sondeo del universo realizado hasta ahora con el telescopio espacial Hubble, lo que ha permitido a un equipo internacional de astrónomos evaluar la distribución de la materia a grandes distancias en el cosmos y confirmar -independientemente de las pruebas anteriores- la existencia de materia oscura y de la aún más misteriosa energía oscura, presunta responsable de la aceleración de la expansión del universo.

Según la teoría de la Relatividad General de Einstein, si un rayo de luz pasa cerca de un objeto masivo, su trayectoria se curva hacia él. Si la luz procede de una galaxia, la forma de esta se distorsiona por el efecto llamado de lente gravitacional débil, y su estudio proporciona información sobre la distribución de la masa que produjo la distorsión, aunque sea una masa de materia oscura que no brille como las estrellas. Además, las distorsiones dependen de la distancia y ésta, a su vez, de si la expansión del universo es acelerada o no.

Unos astrónomos han hecho un sondeo de más de 446.000 galaxias
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La energía oscura no está clara

Además de las mil horas de observación realizadas con el Hubble (de la NASA y la Agencia Europea del Espacio, ESA), los astrónomos han determinado las distancias a 194.000 galaxias -de las 446.000 del sondeo llamado Cosmos- gracias a los análisis de su luz hechos con telescopios instalados en tierra. Tim Scharabback (Universidad de Leiden, Holanda) y sus colegas dan a conocer el estudio en la revista Astronomy and Astrophysics. "El número de galaxias incluidas en este tipo de análisis no tiene precedente, pero lo más importante es la riqueza de la información que podemos obtener acerca de las estructuras invisibles del universo", explica unos de los autores del trabajo, Patrick Simon (Universidad de Edimburgo).

La llamada energía oscura, cuyo descubrimiento sorprendió a todos hace algo más de una década, sería una misteriosa fuerza de repulsión por la que la expansión del universo a partir del Big Bang no se ralentiza con el tiempo, sino que se acelera. Nadie lo sabe explicar, pero su efecto es enorme, hasta el punto de que los cálculos más detallados, realizados con los datos del satélite WMAP, indican que el 72% de todo lo que existe es energía oscura, el 23% es materia oscura y sólo el 5% del universo es materia corriente.

Distribución de la materia en el universo según la cartografía Cosmos, realizada con el Hubble.
Distribución de la materia en el universo según la cartografía Cosmos, realizada con el Hubble.NASA / ESA

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