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Adiós a las nieves de las Montañas de la Luna

Los míticos casquetes helados de las cumbres de las montañas Rwenzori, entre el Congo y Uganda, desaparecerán en 20 años debido al cambio climático, según un estudio realizado por científicos de la University College de Londres (Reino Unido) publicado ayer por la revista Geophysical Research Letters. La extensión del hielo se redujo a la mitad entre 1987 y 2003 y actualmente solamente queda allí un kilómetro cuadrado de nieves perpetuas.

Las montañas Rwenzori, también conocidas como Las Montañas de la Luna, albergan uno de los cuatro glaciares tropicales existentes en el mundo sin contar con los de Los Andes. Ptolomeo, ya en el siglo II, las describió como las fuentes del río Nilo: "Las Montañas de la Luna, cuyas nieves alimentan los lagos fuentes del Nilo", escribió.

La investigación, la primera que se realiza en décadas sobre estos glaciares africanos, pone de relieve que la existencia de un incremento de la temperatura de la atmósfera en las últimas cuatro décadas ha contribuido a que se produzca una sustancial reducción de la superficie cubierta por el hielo en las citadas montañas.

Los glaciares fueron medidos por primera vez hace un siglo; entonces se determinó su extensión en 6,5 kilómetros cuadrados. Sin embargo, los últimos estudios realizados con satélites revelan que retroceden decenas de metros cada año.

Actualmente queda menos un kilómetro cuadrado de nieves perpetuas. Extrapolando los datos, Richard Taylor, del University College de Londres, ha calculado que en 20 años podrían desaparecer.

Los investigadores han descubierto que las pautas de incremento de la temperatura en el aire son constantes. Sin embargo, no han medido cambios en la precipitación.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Jueves, 18 de mayo de 2006