BIOLOGÍA: GENÉTICA DEL DESARROLLO

La historia evolutiva del cromosoma Y

¿Por qué existe el cromosoma Y? Ahora que casi todos sus genes han sido descubiertos, se puede seguir el rastro de su evolución. Los cromosomas son los almacenes de la información genética. Los aproximadamente 70.000 genes humanos están empaquetados en 23 pares de cromosomas, pero, al parecer, no hay ningún patrón que asigne cada gen a un cromosoma. La única excepción es el cromosoma Y, y en él se habían identificado hasta ahora sólo ocho genes. Es extraño que este bastión de la masculinidad -las mujeres tienen dos copias del cromosoma X y los hombres un X y un Y- esté tan vacío mientras que hay miles de genes en cada uno de los otros cromosomas.Dos biólogos de Cambridge (EE UU), estaban convencidos de que tendría que haber algo más, y han encontrado otros 12 genes en el cromosoma Y. Además, piensan que con 20 genes el inventario debe estar casi completo y han reconstruido la historia evolutiva del cromosoma Y. Han publicado su trabajo en la revista Science.

Al principio, cuando se conformaron los dos sexos, la naturaleza necesitaba garantizar que los genes determinantes de la masculinidad no se colaran en el genoma femenino y para ello evitaría la recombinación de esos genes del cromosoma Y con los del X excepto los muy pocos que son comunes.

Pero la recombinación, que es la principal vía que genera la variación genética, es el tónico que garantiza la salud del genoma. Los genes que no se recombinan dejan de ser útiles para un organismo que intenta sobrevivir en un entorno cambiante y los genes inútiles tienden a perderse. Así, la decisión del cromosoma Y de no recombinarse con el X significa que la mayoría de sus genes se extinguieron. Los dos biólogos -Bruce T. Lahn y David D. Page- han descubierto que los 20 genes del cromosoma Y son de dos tipos: unos tienen correspondencia en el cromosoma X, ambas versiones se activan en muchos tejidos diferentes del organismo y deben ser los únicos que sobreviven de la dotación genética original del cromosoma masculino; los otros se activan únicamente en los testículos y presumiblemente están implicados en la producción de esperma.

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