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ESPACIO- VUELOS TRIPULADOS

Los astronautas de la "Mir" intentan reparar las averías de la estación

Moscú / Washington

Los tres miembros -dos rusos y un estadounidense- de la tripulación de la estación orbital rusa Mir comenzaron el pasado viernes las reparaciones de los sistemas averiados con la ayuda de las piezas y herramientas llegadas en la nave de carga Progress que se amarró a la estación el martes de la semana pasada. El astronauta estadounidense Jerry Linenger describió ese día en una conferencia de prensa por radio las deplorables condiciones en la que se encuentra la Mir.

Linenger, de 42 años, y sus dos colegas rusos Vassili Tsibliev y Alexandre Lazouthkine sufren, congestión nasal debido a la emanación de gases y a las altas temperaturas y humedad debidas al mal funcionamiento del sistema de ventilación de la estación. Entre los gases están los emitidos por los cartuchos que quema la tripulación para obtener el oxígeno necesario para sobrevivir.

Sustitución

El problema ha hecho replantearse a la NASA el mandar otro astronauta para sustituir a Linenger cuando sea recogido por un transbordador el próximo mes de mayo. Linenger insistió en que se encuentra bien y recalcó que sus experimentos científicos van estupendamente. Comentó que acababan de poner en marcha el sistema principal de evacuación de dióxido de carbono pero que como éste pasaba por el sistema de ventilación tendrían que ver si seguía funcionando bien a pesar del mal funcionamiento de este último.

La mala racha de la Mir, que ya lleva 11 años de ocupación continuada, tuvo su punto álgido en febrero, cuando. se declaró un incendio que estuvo a punto de causar la evacuación de la estación. "A los 15 minutos de declararse el incendio estábamos preparados para abandonarla", señaló Linenger el viernes y aclaró que la segunda vez que pensaron en dejar la estación fue a finales de marzo, cuando resultó imposible amarrar una nave Progress con cartuchos de oxígeno y herramientas lanzada desde la Tierra. El lanzamiento de otra nave similar solucionó los problemas más acuciantes.

Los congresistas están presionando a la NASA para que interrumpa las visitas del transbordador a la Mir por el peligro en que ponen a los astronautas. Estas misiones son de preparación para la estación internacional Alfa, pero el retraso de al menos un año en el comienzo de su construcción, anunciado la pasada semana, ha hecho que se estén replanteando todos los planes.

El portavoz de la NASA, Rob Navias, dijo el viernes que la decisión sobre si dejar al astronauta Mike Foale a mediados de mayo en la Mir será tomada por sus directivos, entre ellos el administrador Daniel Goldin. Un funcionario ruso criticó a la NASA ese mismo día por exagerar los problemas en la Mir, entre ellos el incendio.

Según Linenger, el sistema de refrigeración deja escapar glicoletileno, principal ingrediente de los anticongelantes de automoción, lo que causa congestión respiratoria. Además, los niveles de dióxido de carbono están entre el 5% y el 8%. Los problemas de refrigeración han hecho que la temperatura oscile entre 25 y 32 grados, con una alta humedad.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Miércoles, 16 de abril de 1997