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Terminada la construcción de la sonda 'Huygens', que la Agencia Europea del Espacio enviará a Saturno

Europa tiene ya preparada una nave no tripulada para un viaje interplanetario. La Agencia Europea del Espacio (ESA) ha terminado la sonda Huygens y está ya dispuesta para su envío al Centro Espacial Kennedy, en Florida (EE UU), en donde será sometida a los últimos exámenes antes de ser acoplada! al módulo estadounidense Cassini, de la misión conjunta hacia Saturno.El lanzamiento de la Huygens-Cassini está previsto para el 6 de octubre próximo. La llegada al entorno de Saturno se producirá, si no hay dificultades, en julio del 2004, y pocos meses después se desprenderá el módulo europeo Huygens, que descenderá en la superficie de Titán, satélite de aquel planeta. Otro módulo de la misión permanecerá en órbita para recibir la información de la Huygens y enviarla posteriormente a la Tierra. Además, explorará Saturno y sus anillos.

Titán, que fue descubierto en 1655 por Christian Huygens, es más grande que el planeta Mercurio y tiene una atmósfera muy rica en nitrógeno y en hidrocarburos, que puede parecerse a la atmósfera terrestre primitiva.

Análisis de la atmósfera

La sonda europea de descenso pesa 343 kilos y lleva seis instrumentos científicos que analizarán la composición química de la atmósfera de esa luna de Saturno, la meteorología, la topografía y la naturaleza de la superficie. Huygens es una misión del programa científico de la ESA Horizonte 2000.La misión llegará más lejos que ninguna otra de la ESA: a 1.400 millones de kilómetros de la Tierra, 10 veces la distancia entre la Tierra y el Sol. La sonda ha sido integrada y sometida a prueba en las instalaciones que Daimler-Benz Aerospace Domier posee cerca de Múnich (Alemania). Fue diseñada para la Agencia Europea del Espacio por un consorcio industrial europeo, con Aérospatiale como contratista principal.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Lunes, 17 de marzo de 1997