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Los científicos encuentran agua en un planeta extrasolar

El estudio, en el que ha participado un investigador español, será publicado en la prestigiosa 'Nature'

En el planeta extrasolar HD 198733b existe agua y en grandes cantidades, aunque ésta se encuentra en su atmósfera en forma de vapor, según indica un estudio dirigido por Giovanna Tinetti, de la Agencia Espacial Europea (ESA) y en el que participa el español Ignasi Ribas, especialista en Astrofísica Estelar del Instituto de Ciencias del Espacio del CSIC y del Instituto de Estudios Espaciales en Cataluña (IEEC). El trabajo se publica esta semana en la revista Nature.

Este planeta es del tipo denominado hot Jupiter, ya que tiene una masa parecida a la de Júpiter pero orbita a una distancia muy próxima a su estrella. En el caso de HD 189733b la distancia orbital es de sólo 0,03 Unidades Astronómicas, mientras que la de la Tierra es 1 y la de Mercurio es 0,4, lo que implica que su periodo es de 2,2 días.

Agua en forma de vapor

La configuración es tal que desde la Tierra es posible observar el tránsito del planeta por delante de su estrella y la consiguiente disminución del brillo. Mediante el estudio de los tránsitos en longitudes de onda infrarrojas los investigadores han podido detectar la presencia de agua en forma de vapor en la atmósfera de este planeta de forma concluyente.

Según ha explicado Ignasi Ribas, "el agua es el ingrediente fundamental para la existencia de la vida tal y como la conocemos. A pesar de que la vida no podría existir de ningún modo en HD 189733b, cuya temperatura es de unos 1.000 K o 700 grados centígrados, sí resulta reconfortante comprobar que está presente, como podría también estarlo en otros planetas más parecidos a la Tierra y que pudiesen albergar vida". Ribas explica que el hallazgo de agua en la atmósfera de un exoplaneta no es una gran sorpresa y de hecho, se cree que el agua es una de las moléculas más abundantes en el Universo y por tanto también debería estar presente en la atmósfera de los exoplanetas.

Dentro del equipo que ha llevado a cabo el estudio el trabajo de Ribas se ha centrado en caracterizar las propiedades de la estrella. Entre otras cosas el investigador ha establecido que HD 189733 es una estrella moderadamente activa y cuya superficie se encuentra parcialmente cubierta por manchas parecidas a las del Sol pero mucho mayores.