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Cocinar con leña o estiércol, la mayor fuente de contaminación del aire en la India rural

La casa es la principal fuente de exposición a las partículas tanto para hombres como para mujeres, concluye un estudio dirigido por el Instituto de Salud Global de Barcelona

Activistas y lugareños en Calcuta (India) con mascarillas.
Activistas y lugareños en Calcuta (India) con mascarillas. EFE

Las estufas de barro usadas para cocinar, que se alimentan quemando leña o estiércol de vaca, son la fuente principal de contaminación del aire para los habitantes de las zonas rurales de India. Un estudio dirigido por el Instituto de Salud Global de Barcelona (ISGlobal, un centro impulsado por la Fundación la Caixa) ha identificado los factores que influyen en la exposición de las personas a las partículas en suspensión, en qué momento del día, en qué entorno y durante qué actividad, mostrando que hay diferencias importantes según el sexo.

Los hombres están más expuestos a las partículas con 43,8 microgramos (μg) por metro cúbico frente al 39,7 en el caso de las mujeres, si bien ambos valores están muy por encima de los niveles máximos considerados seguros por la Organización Mundial de la Salud (10 μg/m3) y la principal fuente para ambos sexos es la casa (67% para los hombres y 89% para las mujeres). Ellas están más expuestas a lo largo de la mañana, sobre todo por la cocina. Ellos, durante el resto de la jornada, por actividades relacionadas con estar cerca durante la preparación de la comida, fumar o el trabajo.

El Proyecto Chai estudia también la relación entre la exposición a partículas derivadas de la combustión y el riesgo cardiovascular en un país que alberga 11 de las 12 ciudades más contaminadas del mundo por presencia de partículas. “A pesar de los niveles de polución muy elevados de los países con ingresos medios o bajos, pocos estudios han medido la exposición personal a los contaminantes del aire en estas regiones”, lamenta Cathryn Tonne, investigadora principal de la iniciativa.

Para recolectar los datos de más de 4.000 participantes residentes en 29 pueblos en la región periurbana de Hyderabad —en el estado de Telangana, en el sur de India—, los investigadores utilizaron una combinación de cámaras portátiles, dispositivos GPS, cuestionarios y herramientas para medir la concentración de partículas ambientales.

Los hombres están más expuestos a las partículas por actividades relacionadas con estar cerca durante la preparación de la comida, fumar o el trabajo

“Las medidas para reducir la exposición a la contaminación del aire deben priorizar el acceso a energías limpias en la cocina”, explica Tonne. En las zonas rurales de India, menos del 13% de la población tiene acceso a combustible limpio como el gas licuado de petróleo (GLP).

Alrededor del 65% de la población mundial sin acceso a instalaciones de cocina limpia (1.700 millones de personas) vive en Asia, según la Agencia Internacional de la Energía. Desde 2011, más de 400 millones de habitantes de India y China han accedido a métodos limpios para cocinar. Entre 2011 y 2015, la proporción de población india que depende de la biomasa y el queroseno se ha reducido en 14 puntos porcentuales y el Gobierno asegura que desde 2015 se han proporcionado 50 millones adicionales de conexiones gratuitas de GLP a hogares pobres.

“Es necesario que el Gobierno sea consciente de este problema. La política de subvenciones al GLP que está implementando es muy efectiva, pero el principal problema es que no suficientes datos ni sobre calidad del aire, ni sobre salud o las tasas de mortalidad asociadas a la contaminación”, explica Tonne. “Es cierto que se necesita más evidencia, pero esto no tiene que ser una excusa para que el Estado se quede de brazos cruzados”.

El equipo del Proyecto Chai organiza también representaciones teatrales en los pueblos para informar sobre las consecuencias de la exposición a la polución. “La gente sabe que la biomasa contamina, pero está convencida de que no hay alternativas. No es así. Mejorar la ventilación del hogar y cocinar en el exterior son soluciones simples que ayudan a paliar el problema”, indica Tonne.

Una representación teatral para concienciar sobre los riesgos derivados de la exposición a la contaminación del aire.
Una representación teatral para concienciar sobre los riesgos derivados de la exposición a la contaminación del aire.

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