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FÍSICA Encuesta

Los físicos repasan las cuestiones pendientes

La física de fin de siglo sigue rindiendo pleitesía a Albert Einstein y a Isaac Newton, los dos científicos más importantes de todos los tiempos, según la encuesta que publica la revista Physics World en su número especial de este mes. La revista se suma a la oleada de celebraciones del fin de milenio planteando cuestiones clave a un centenar de físicos de renombre -probablemente sabedora de que sus respuestas, dado lo eterno de los temas tratados, sobrevivirán al debate de cuándo acaba el milenio-. Así, para los participantes, los principales misterios sin resolver de la física actualmente son la gravedad cuántica, la energía de fusión nuclear, el cambio climático, la superconductividad de alta temperatura, el campo magnético del Sol y la conciencia. Esta lista evidencia que los teóricos aún tendrán mucho trabajo y no que los escollos más gordos han sido ya salvados como han sugerido algunos.No obstante, entre los encuestados los hay más o menos optimistas. El británico Stephen Hawking podría estar entre los segundos: cree que hay un 50% de probabilidad de que en los próximos 20 años se formule una teoría unificada completa -que explique las tres fuerzas fundamentales más la gravedad-. El británico Lee Smolin también advierte en un artículo de la revista de que una teoría así "puede estar más cerca de lo que la gente cree, y podría incluso ser demostrada experimentalmente".

Vida

La cuestión de si hay vida en otra parte del universo también se reconoce crucial. John Barrow, británico, propone buscarla en el mundo de lo muy pequeño, convencido de que "el universo podría contener organismos complejos de dimensiones de millonésimas de milímetro que aún no hemos visto".

El interés por las cuestiones biológicas no es exclusivo de Barrow. Si bien los físicos no parecen dudar de que la física es "la más grandiosa de todas las ciencias" -dice uno de los encuestados-, muchos reconocen que la biología, cuando menos, le pisa los talones. Además, de ella procede un problema que para algunos es la china en el zapato de los físicos: "La física parece tener explicaciones más o menos completas para todo menos para la vida", afirma Edward Teller.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Miércoles, 8 de diciembre de 1999