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La policía entrena a perros para detectar el cáncer de próstata con el olfato

Se adiestra a los animales para que puedan señalizar muestras de orina de pacientes que presentan compuestos procedentes del metabolismo de células cancerígenas

La perra Yuca, entrenada para detectar la enfermedad.
La perra Yuca, entrenada para detectar la enfermedad.

Agentes de la UCAN, la Unidad Canina de la Policía Local de Vila-real, en Castellón, han aportado su experiencia en el adiestramiento de perros para desarrollar un innovador proyecto sanitario en la Comunidad Valenciana que tiene como objetivo detectar el cáncer de próstata a través del olfateo canino de muestras de orina de pacientes.

La investigación promovida desde hace dos años por el Instituto de Investigación Sanitaria La Fe de Valencia cuenta con el apoyo de la Asociación Española Contra el Cáncer y su objetivo es mejorar el diagnóstico de cáncer de próstata aprovechando las capacidades olfativas de los perros. Las fosas nasales de estos animales son capaces de albergar entre 200 y 300 millones de células olfativas frente a los cinco millones que suele tener la nariz humana más sensible. Un recurso del que hace uso este proyecto investigador tras el hallazgo de una evidencia científica que permitía diferenciar con solo oler una muestra de orina, los pacientes con cáncer de los que no.

La labor de los oficiales de la Policía de Vila-real Juan Sánchez y Alejandro Monferrer ha sido la de asesorar a la unidad canina del Centro Cáncer y Detección Olfativa Canina (CDOC) en el adiestramiento de los perros para llevar a cabo el estudio. El reto es que sean capaces de identificar y señalizar muestras de orina de pacientes con cáncer de próstata que presentan compuestos procedentes del metabolismo de células cancerígenas.

Ambos policías son expertos en preparar a los canes para la detección de sustancias, dinero o armas. “Nuestros perros tienen una gran experiencia en este campo y es la que nos ha ayudado a llevar adelante la investigación”, han indicado. “Cuando contactaron con nosotros hace un par de años fue todo un reto, pero queríamos poner nuestro granito de arena”, puntualiza Alejandro Monferrer.

Para Alba Loras, investigadora del Instituto de Investigación Sanitaria La Fe, “el factor humano ha sido vital, tanto por parte de los investigadores como de la UCAN de Vila-real, que nos ha aportado todos sus conocimientos para conseguir que el trabajo con los perros sea menos complicado de lo que ya es”.

La especialista relata que la singularidad del proyecto radica en que integra a los perros en la investigación, “pero no como objeto de la misma, sino como parte del equipo, ellos son un investigador más”.

El cáncer de próstata es el segundo más común en los hombres y se detecta por una proteína en sangre que también se manifiesta a veces en otras enfermedades diferentes al cáncer, añade. En cuanto se detecta esta proteína todos los afectados se someten a una biopsia de próstata, conocida como test de PSA (Prostate Specific Antigen). “Un método muy invasivo que en el 70% de los casos determina que el paciente no padece cáncer”. Este proyecto pionero busca mejorar los sistemas actuales de detección y evitar que las personas pasen por esta prueba si antes se ha logrado detectar en la orina algún marcador distinto. “Eso es lo que hemos investigado”, indica.

El estudio ha combinado tanto las pruebas de laboratorio como la técnica de presentarles a los animales un total de más de 1.000 muestras. Los perros han sido “muy precisos, hasta el punto de detectar algunos falsos positivos y negativos, que ahora están en seguimiento para ver cómo evolucionan”, han indicado fuentes cercanas a la investigación.

Según datos de Sanidad, cada año se diagnostican en España más de 28.000 casos nuevos de cáncer de próstata. Se trata del segundo tipo de cáncer más común y la sexta causa de muerte por cáncer entre los hombres. Se calcula que, estadísticamente, uno de cada seis varones desarrollará en España un cáncer de próstata a lo largo de su vida.