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El avión espacial 'Enterprise' vuela por primera vez de forma independiente

Dos pilotos hacen planear desde una altura de 13.700 metros la nave, que en el futuro hará vuelos suborbitales con turistas

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El avión espacial Enterprise, de la compañía privada Virgin Galactic, ha volado por primera vez de forma independiente sin la ayuda de una nave nodriza, con la que hizo el primer vuelo conjunto hace siete meses. En unas pruebas en el desierto de Mojave (California), el avión fue transportado por la nave nodriza WhiteKnightTwo (también conocida como Eva) a una altitud de 13.700 metros desde donde fue soltado para que planeara con dos pilotos al mando hasta el aeropuerto espacial de Mojave. Con 18 metros de longitud, la Enterprise está pensada para llevar a a seis pasajeros y a dos pilotos hasta el límite del espacio, a 100 kilómetros de altura. Para ello, tiene que ascender por si sola mediante un cohete, que todavía no ha sido probado.

Este primer vuelo ha contado con los pilotos Pete Siebold y Mike Alsbury, que han conseguido con éxito los objetivos planteados por Virgin Galactic: llevar a cabo de forma limpia el desacople de la nave nodriza y planear de vuelta al aeropuerto. Basada en el diseño del vehículo que completó tres vuelos espaciales con éxito en 2004, la SpaceShipOne, el Enterprise, compuesto al 100% por fibra de carbono, inauguró con su primera prueba en marzo una generación de aeronaves construidas con el propósito de llevar pasajeros.

El fundador de Virgin, Sir Richard Branson, ha estado presente en esta prueba y se ha mostrado encantado con los resultados: "Este ha sido uno de los días más emocionantes en toda la historia de Virgin. Por primera vez desde que comenzamos con el proyecto de forma seria en 2004, he visto a la primera nave espacial comercial aterrizar en la pista del aeropuerto de Mojave y ha sido un gran momento. Ahora, el cielo ya no es el límite y comenzaremos el próximo año el proceso de ir más allá hasta la frontera final del espacio mismo".

Virgin Space Ship Enterprise fue presentada en diciembre de 2009 en un acto multitudinario que contó con la presencia, entre otros, de Branson; Burt Rutan, ingeniero responsable del desarrollo y diseño de las naves, y de los gobernadores de California, Arnold Schwarzenegger, y de Nuevo México, Bill Richardson.