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Cuatro fallecidos y más de 20 desaparecidos al derrumbarse un puente en Minneapolis en plena hora punta

Al menos 79 personas resultan heridas.- La Casa Blanca admite que el viaducto tenía problemas estructurales

Cuatro personas han muerto y al menos 20 se encuentran desaparecidas tras derrumbarse en Minneapolis (EE UU) un puente que cruza el río Mississippi, una de las principales conexiones viales de la ciudad. Éste es el último dato oficial ofrecido por las autoridades estadounidenses, que en un principio fijaron la cifra de fallecidos en nueve. Los heridos se estiman en 79. El accidente ocurrió la pasada madrugada, hora española, en el momento de mayor tráfico. La estructura, que estaba en obras, se desplomó completamente.

La Policía ha informado en rueda de prensa del hallazgo de "varios cuerpos" de personas atrapadas entre los restos del puente, incluido un individuo que habló con los agentes de rescate y se despidió de su familia antes de morir. Las autoridades, sin embargo, no han detallado cuantos cuerpos han sido encontrados. Los datos oficiales mantienen la cifra de muertos en cuatro. El jefe de policía de la ciudad, Tim Dolan, ha afirmado que no esperan encontrar con vida a las 20 ó 30 personas que aún permanecen desaparecidas. Este hecho ha llevado a las autoridades a ralentizar las operaciones de búsqueda de supervivientes para garantizar la seguridad del personal que forma parte del operativo. La Guardia Costera calcula que entre 30 y 50 vehículos siguen hundidos.

Los heridos son de momento 79. Dolan ha advertido, sin embargo, de que muchos de ellos se encuentran en estado crítico. Los vehículos cayeron al río desde una altura de unos 20 metros.

Un puente con problemas estructurales

Aunque aún no se sabe la causa exacta del desplome del puente, el Departamento de Transporte ha reconocido que el puente tenía algunos problemas estructurales. El portavoz de la Casablanca, Tony Snow, ha explicado que en una escala de 120 puntos para medir su seguridad, el puente sólo alcanzó 50.

Snow ha asegurado que eso no quería decir que presentara "riesgo de derrumbe", pero que en todo caso el estado de Minnesota era el responsable de tomar las "medidas correctivas".

El gobernador del estado, Tim Pawlenty, ha aclarado que "nadie pidió que se cerrara de forma inmediata", y ha añadido que entre 70.000 y 80.000 puentes en EE UU han recibido la misma puntuación. En el viaducto, que fue inspeccionado en 2005, 2006 y que debía volver a ser revisado este mes de septiembre, se encontraban en el momento del desastre varios técnicos que trabajaban en el reemplazo de secciones de cemento, barandillas e iluminación.

En hora punta

El derrumbe tuvo lugar a las 18.05, hora local, cuando miles de personas salían de la ciudad al concluir su jornada de trabajo. El Departamento de Seguridad Nacional se apresuró a aclarar que no hay razones para pensar en un ataque terrorista.

Un camión en llamas y un autobús escolar quedaron encima de una de las partes del puente. Según algunos medios de comunicación, los niños que iban en el autobús, que acababa de cruzar el puente justo antes de que se cayese, salieron de él por la puerta trasera. Docenas de vehículos aparecían dispersos por la zona y apilados unos encima de otros.

Las cadenas de televisión locales han captaron las imágenes de varias personas heridas que fueron trasladadas hasta la orilla del río. A la zona se desplazaron decenas de vehículos de los equipos de rescate. Además, varios buzos se introdujeron en las aguas del Mississippi. Algunas personas permanecían agarradas a las partes del puente que no se habían hundido totalmente.

El puente, construido en 1967, se encuentra a unos 20 metros sobre el río y aloja cuatro carriles por sentido de la autopista interestatal 35.