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El director de la NASA dará prioridad al transbordador espacial

Michael D. Griffin, el nuevo director de la NASA, ha anunciado que su prioridad es la recuperación de los vuelos espaciales, interrumpidos tras el accidente del Columbia en febrero de 2003, y hacer que vuelen las tres naves restantes del modo más seguro posible hasta 2010, cuando deben entrar en servicio los nuevos vehículos tripulados. Precisamente su segunda prioridad es desarrollar esas naves alternativas lo antes posible. Griffin, hasta hace poco jefe del departamento espacial del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad John Hopkins, sustituye en el cargo a Sean O'Keefe, que ha dirigido la NASA durante tres años.

También figura en el plan del nuevo director el desarrollo de "un programa equilibrado de ciencia, exploración y aeronáutica", así como "establecer una relación apropiada con el emergente sector comercial espacial". Griffin se dirigió esta semana a los 18.000 empleados de la NASA en un discurso transmitido por el canal televisivo de la agencia. En el turno de preguntas telefónicas, el nuevo director reconoció que los recortes presupuestarios repercutirán en la pérdida de algunos miles de puestos de trabajo en centros de California, Ohio y Virginia, informa Space.com.

Regreso a la Luna

El sexto punto destacado por Griffin en su plan es "desarrollar un programa de regreso a la Luna con la máxima utilidad posible para futuras misiones hacia Marte y otros destinos". El horizonte temporal para el regreso de los estadounidenses a la Luna se estima en 2020, siguiendo el objetivo marcado por el presidente George Bush.

De momento, la NASA se plantea completar la Estación Espacial Internacional (ISS). Precisamente, mientras se producía el relevo en la dirección de la agencia espacial estadounidense, una nueva tripulación de la ISS despegó desde la base de Baikonur (Kazajistán) a bordo de una cápsula Soyuz rusa.

Sergei Krikaliev, John Phillips y el italiano Roberto Vittori (que va a la estación para una visita de una semana costeada por su país) llegarán esta tarde a la base orbital. El próximo día 24, Leroy Chiao y Salizhan Sharipov, que llevan en órbita desde el pasado mes de octubre, regresarán a la Tierra con Vittori.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Sábado, 16 de abril de 2005