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Reportaje:

El escaparate del automóvil ecológico

Prototipos llegados de todo el mundo que utilizan combustibles más limpios: hidrógeno, electricidad, biocarburantes, gasóleos sin azufre, gas natural. Todas estas nuevas tecnologías se han enfrentado en la V Challenge Bibendum, una competición sin ganadores organizada por Michelin, que se ha celebrado del 9 al 14 de octubre en el circuito de Shanghai (China), con el objetivo de buscar soluciones para mejorar la compatibilidad ambiental del automóvil.

Es la gran fiesta anual del automóvil ecológico, se llama Challenge Bibendum y toma su nombre del célebre muñeco de Michelin, que promueve el evento. Se trata de una competición sin ganadores que se celebra anualmente desde 1999 y permite comprobar los avances tecnológicos desarrollados para utilizar energías más limpias que mejoren la compatibilidad ambiental del automóvil.

Pero la Challenge Bibendum, que se ha celebrado este año en el majestuoso y recién inaugurado circuito de Shanghai (China), es mucho más que un escaparate tecnológico en el que 150 prototipos compiten entre sí para demostrar qué sistema es mejor o tiene un futuro más prometedor. Este evento se ha convertido también en un foro internacional abierto a políticos, ingenieros y fabricantes, los grandes implicados en la búsqueda de fuentes de energía alternativas a los combustibles fósiles que utiliza ahora el automóvil.

Coches eléctricos y biocarburantes

Aunque en la Challenge Bibendum no hay vencedores ni vencidos, sí se presentan conclusiones finales. Así, de los 150 participantes de este año, la mitad (38 coches, 20 motos, 15 autobuses y un camión) se sometieron a múltiples evaluaciones y pruebas para comprobar los parámetros más importantes: aceleración, frenos, sonoridad, eficiencia energética, emisiones, autonomía...

Entre los resultados ha destacado el consumo medio de los motores convencionales: menos de cinco litros cada 100 kilómetros. Y se ha constatado la convergencia en eficacia energética de las diferentes tecnologías. En los vehículos eléctricos se han visto grandes progresos en la autonomía, que ya supera los 300 kilómetros gracias a las nuevas baterías de litio-ión. Pero si se analizan las emisiones globales de CO2 destacan los resultados de los biocarburantes. Y en sonoridad, el silencio ya no es exclusivo de los coches eléctricos.

Híbridos de gasóleo

Los fabricantes de automóviles presentes han confirmado que pueden optimizar sus motores clásicos y al mismo tiempo proponer alternativas realistas. Jean Martin Folz, presidente de Peugeot-Citroën, declaró: "Hay varias soluciones disponibles, pero PSA cree en el diésel y en las mecánicas híbridas de gasóleo, que llegarán muy pronto". Además anunció las tres prioridades de su compañía: mejorar la seguridad activa y pasiva, la movilidad urbana y las emisiones de CO2. Por su parte, Loyola de Palacio, vicepresidenta de la Comisión Europea y comisaria de Energía y Transporte, declaró: "Europa busca reducir su dependencia energética promocionando los biocarburantes e investigando con el hidrógeno. En 2020, el 20% de los carburantes debería proceder de energías alternativas".

ENERGÍA SOLAR SOBRE RUEDAS

EL AURORA es el coche solar más laureado de la historia: ha logrado ocho récords del mundo en los últimos 18 meses y ha recorrido 13.054 kilómetros por Australia en sólo 24 días.

Este peculiar vehículo de tres ruedas es obra de una compañía de Melbourne (Australia) de la que toma su nombre. Mide 4,58 metros de largo y pesa sólo 185 kilos (sin conductor). Y se mueve gracias a un motor de corriente continua que se alimenta con unas baterías de polímero de litio. Éstas almacenan la electricidad captada por los paneles solares, formados por células de galio, que recubren toda la superficie superior del vehículo.

COCHES ELÉCTRICOS

LA MITAD de los prototipos presentes en la Challenge Bibendum han sido eléctricos, lo que muestra el interés de esta tecnología. Su gran virtud está en que combinan emisiones cero y silencio de uso. Pero tienen carencias importantes: tamaño excesivo de las baterías, duración limitada y el reciclaje o almacenaje al final de su vida útil (son muy contaminantes). Las nuevas baterías de litio-ión ocupan menos espacio y aumentan mucho la autonomía, pero el resto sigue sin resolverse.

VOLVO 3CC

Mide 3,9 metros de largo y presenta una configuración interior muy peculiar: tres asientos, dos delante y uno detrás. Motor eléctrico alimentado por unas baterías de litio-ión almacenadas bajo el piso. Alcanza 135 km/h. y tiene 300 kilómetros de autonomía.

WUHAN ASPIRE

Un prototipo realizado en la Universidad de Wuhan, localidad situada en una región muy atrasada del centro de China. Desarrollado por seis profesores y 14 alumnos, se ha financiado con pequeños patrocinios y utiliza baterías de litio-ión que alimentan un motor eléctrico.

COURRÈGES EXE

El segundo coche eléctrico creado por la modista francesa Coqueline Courrèges, su segunda obra tras el modelo La Bulle (a la izquierda en la imagen). Un entramado de tubos capaz de alojar hasta cinco pasajeros. Utiliza baterías de litio-ión y tiene 450 kilómetros de autonomía.

HIDRÓGENO

SERÁ LA ENERGÍA del futuro, según casi todos los especialistas: es inagotable y sólo emite agua por el escape. Al menos, si el hidrógeno se obtiene con una fuente limpia (energía solar, eólica...). La evolución de la pila de combustible con la que se genera la electricidad acerca su viabilidad, y se están resolviendo los problemas de tamaño. Pero falta la red de distribución del hidrógeno al consumidor.

GM HY-WIRE

Las marcas fijan la fecha de lanzamiento hacia 2010.

Todos los órganos mecánicos van integrados en la base del coche, incluida la pila de combustible y las baterías para almacenar electricidad. Los motores eléctricos están en las ruedas y no hay uniones mecánicas: todas son por cable.

NISSAN X-TRAIL FCV

Ya se vende en Japón, dos años antes de lo previsto, pero en pequeñas series. Monta un motor eléctrico convencional alimentado con la electricidad generada por una pila de combustible y almacenada en baterías de litio-ion.

DIÉSEL

AUNQUE el gasóleo no tiene imagen de combustible limpio, los fabricantes no renuncian a su utilización masiva. Los nuevos turbodiésel son muy eficientes y emiten poco CO2. Entre las claves para reducir las emisiones están los filtros de partículas sin mantenimiento, que eliminan la mayoría de los elementos nocivos. Pero se están realizando muchos estudios más para mejorar su limpieza. El objetivo es lograr unas emisiones prácticamente limpias.

PEUGEOT DIÉSTER

Un coche de competición equipado con un motor 2.2 HDi turbodiésel de 178 CV. Lleva filtro de partículas y utiliza como combustible una mezcla al 50% de gasóleo normal y diéster, un biocarburante elaborado con aceites vegetales.

DONGFENG BUS

Un autobús chino para pasajeros que utiliza el gasóleo como combustible, pero con un sistema de propulsión híbrido: motor diésel de combustión interna apoyado por un generador eléctrico para mejorar las emisiones.

GASOLINA

LOS ÚLTIMOS desarrollos basados en mecánicas de gasolina tienen todos un objetivo común, la propulsión híbrida. La combinación entre un motor de combustión interna y los generadores eléctricos se ha mostrado muy eficiente en muchos aspectos, pero sobre todo en la reducción del consumo en trayectos urbanos. Además, también mejoran las emisiones, aunque en este caso depende de que se aplique una conducción suave y relajada.

CHEVROLET SILVERADO

Este pick up americano con tecnología híbrida monta un motor 5.3 V8 de gasolina apoyado por una batería de 42 voltios de diseño especial. Aunque tiene una potencia de 295 CV, logra ahorros de combustible del 10% al 12%.

MICHELIN CONCEPT

Un vehículo laboratorio del fabricante francés de neumáticos para probar innovaciones técnicas. Incluye una mecánica híbrida formada por un motor eléctrico y un propulsor de combustión interna de gasolina.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Sábado, 23 de octubre de 2004

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