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Reportaje:

China pone por las nubes la soja

Su insaciable demanda dispara los precios de los contratos en los mercados de futuros

La soja batió en 2003 su mejor precio en tres décadas y en los últimos meses cotiza por las nubes en los mercados de futuros. La insaciable demanda china de este producto, que no alcanza a cubrir con su propia cosecha y le ha convertido en el mayor importador, ha disparado el precio de la oleaginosa, cuya producción no alcanzará muy probablemente este año a satisfacer la demanda mundial.

El mercado de futuros de soja de China, Dalian Commodity Exchange, aumentó su volumen de negociación un 73% en 2003 porque la creciente demanda doméstica hizo que los precios mundiales alcanzaran máximos de 15 años.

La pujanza en precios y operaciones de Dalian, el mercado chino de soja, ha llevado a la Bolsa de Chicago a tomarlo como referencia

China se ha convertido en el mayor importador de soja, que es procesada para producir aceite y forraje. Como la producción local sólo puede satisfacer la mitad de sus necesidades, China importó 21 millones de toneladas de semilla en 2003, lo que equivale al 10% del suministro mundial.

En la Bolsa de Comercio de Chicago, que fija los precios mundiales de la soja desde 1936, la cosecha para entregar en mayo alcanzó un máximo en 15 años de 9,78 dólares el bushel

[1 tonelada equivale a 36,74 bushels] en las operaciones del 15 de marzo, después de haber incrementado su precio en un 84% desde julio de 2003. La escalada responde a las señales que empiezan a llegar de que los dos mayores productores, EE UU y Brasil, no podrán satisfacer la demanda mundial de soja.

Los operadores estadounidenses "observan el movimiento en el mercado de Dalian para orientar los precios en la Bolsa de Comercio de Chicago", dice James Heneghan, operador de productos básicos en Louis Dreyfus Corp., en Wilton (Connecticut), grupo que maneja un quinto de todos los embarques de soja a China.

150 millones de contratos

El número de transacciones de futuros de soja en la Bolsa china aumentó en 2003 hasta 150 millones de contratos de 10 toneladas, que representan un valor total de cosecha de 402.000 millones de dólares, según datos de la Bolsa.

La operación de futuros de soja en Chicago aumentó el 21% el año pasado, hasta 17,5 millones de contratos de 5.000 bushels cada uno. A un promedio de 6,37 dólares por bushel, eso representa cosechas por valor de casi 560.000 millones de dólares, alrededor de dos quintos más que Dalian.

Los dos mercados acordaron en noviembre compartir información y cooperar en el desarrollo de productos de negociación.

Los precios en Dalian son más altos que en Chicago porque China depende de las importaciones, que conllevan costos de transporte, dice Philip Laney, director de American Soybean Association. La soja china contiene menos aceite y varía más en calidad que la estadounidense.

"Dalian tiende a reaccionar de forma inmediata" a cambios en el abastecimiento y la demanda nacional, así como a las interrupciones en el comercio de soja de China con Suramérica y EE UU, dice Larry Li, operador de oleaginosas en Xinglong Harvest Trade Co., de Pekín, que importa 10 millones de toneladas de soja al año para venderlas a procesadores chinos.

La cantidad de miembros de la bolsa de Dalian está limitada a los operadores nacionales de futuros con capital registrado de cuando menos 30 millones de yuanes, y a procesadores de granos con cuando menos 5 millones de yuanes.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Domingo, 28 de marzo de 2004