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CIENCIA

El hallazgo de un 'Gran Atractor' formado por galaxias cambia las ideas sobre la estructura del universo

Datos presentados por astrónomos de Estados Unidos en la reunión anual de la Sociedad Astronómica Americana confirman la existencia del Gran Atractor, una gigantesca constelación de galaxias y materia que sobrepasa la capacidad de imaginación de la mente humana. Este hallazgo puede cambiar la forma en que los astrónomos conciben la estructura del universo. En la misma reunión, Leo Blitz, de la universidad de Maryland, y David Spergel, de la de Princeton, informaron que la forma de la Vía Láctea es distinta de lo que se pensaba.

Representada normalmente como una gran espiral, su forma en realidad es como la de una .gran barra con una espiral en cada extremo.Se supone que el Gran Atractor, situado a unos 150 millones de años luz de la Tierra, ejerce un constante tirón gravitacional sobre la Vía Láctea, la galaxia donde se encuentra la Tierra y sobre millones de otras galaxias. La mayor parte de las galaxias no se está moviendo de hecho hacia el Gran Atractor porque su atracción no es lo suficientemente fuerte como para contrarrrestar la tendencia basica de todos los objetos del universo a expandirse, separándose unos de otros.

Los astrónomos estudian normalmente pequeños segmentos del cielo y eso es una razón por la que no descubrieron antes el Gran Atractor. "Los árboles nos tapaban el bosque" comentó Alan Dressler, del Carnegie Institution de Washington, que dirige el equipo que realizó el descubrimiento, junto a Sandra Faber de la universidad de California en Santa Cruz. "Era tan grande, cubría una parte tan grande del cielo, que nadie lo buscaba".

'Siete samurais'

El descubrimiento confirma las teorías propuestas en los últimos años por Dressler, Faber y otros cinco astrónomos, a los que se conoce con el nombre de los siete samurais, que implican que los componentes básicos del Universo, son mucho mayores y más complicados de lo que los astrónomos pensaban hasta el momento. Estos objetos no son simplemente galaxias o conjuntos de galaxias, sino continentes de galaxias, cien veces mayores.Los expertos señalan que el trabajo presentado por Dressler el pasado jueves en la reunión celebrada en Crystal City (Virginia) es la prueba definitiva de la existencia del Gran Atractor. Los astrónomos no saben de qué está hecho, pero creen que en él se encuentra gran parte de materia oscura, que no se puede ver porque no refleja luz, además de galaxias visibles. Estas galaxias no se expanden como las del resto del Universo, sino que tienden a encontrarse, en una zona de dimensiones de centenares de millones de años luz. La región del Gran Atractor cubre un tercio del cielo visible desde el hemisferio Sur.

Esta superestructura es una de varias propuestas en los últimos años que están haciendo tambalearse las teorías sobre la formación y estructura del universo. Según estas teorías la creación o Big Bang, hizo que la materia saliera despedida de forma uniforme en todas las direcciones, por lo que se creía que las galaxias se dispersaban a la misma velocidad. Hace una década se descubrió que la Vía Láctea y otras galaxias se aceleraban conjuntamente hacia otra región del universo, a una velocidad de 640 kilómetros por segundo, lo que sugería que estas galaxias estaban siendo atraídas por algo.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Domingo, 14 de enero de 1990