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El gobernador de California cumple su palabra y sustituye a la senadora Feinstein con una mujer negra

Laphonza Butler, ex asesora de Kamala Harris, se convierte en la primera afroamericana la cámara alta

Luis Pablo Beauregard
Laphonza Butler
Laphonza Butler, la nueva senadora de California, en un evento de la organización Emily’s List en junio pasado.EVELYN HOCKSTEIN (REUTERS)

El Senado de Estados Unidos tendrá a su primera legisladora negra. El gobernador de California, Gavin Newsom, ha cumplido su palabra y ha elegido a Laphonza Butler para sustituir a Diane Feinstein, quien falleció la noche del jueves en su casa en Washington. Después de dos días de luto en el estado, el mandatario local ha restablecido con la designación el frágil dominio demócrata en la cámara alta de Washington. Butler, de 44 años y abiertamente lesbiana, es una conocida estratega demócrata que fue asesora para la campaña presidencial de Kamala Harris en 2020 y trabajó cuatro años antes para Hillary Clinton.

Newsom asegura que Butler tomará el testigo de muchas de las causas iniciadas por Feinstein, quien se convirtió en 1992 en la primera mujer en representar a California en el Senado. “Mientras lamentamos la enorme pérdida de la senadora, las libertades por las que luchó, la libertad reproductiva; la protección a las minorías y la regulación de armas, están sufriendo ataques. Laphonza tomará la batuta dejada por la senadora Feinstein para seguir rompiendo los techos de cristal”, ha señalado el gobernador en un comunicado publicado la noche del domingo. Butler será senadora hasta enero de 2025.

Al gobernador le bastaron dos días para tomar la decisión. En una entrevista reciente, Newsom aseguró que estaba listo para actuar si el puesto de Feinstein quedaba vacante. El gobernador nombró a finales de 2020 al latino Alex Padilla como sustituto de Kamala Harris, quien dejó el Senado para convertirse en vicepresidenta. En 2021 se comprometió con los sectores progresistas del partido de que el próximo turno sería para una mujer negra.

La nueva senadora presidía hasta este fin de semana Emily’s List, una organización demócrata que prepara cuadros políticos femeninos. El grupo encuentra, recluta y prepara candidatas para que defiendan en sus campañas temas de la agenda del partido como el derecho a decidir. La agrupación es también una poderosa herramienta de recaudación. En 2018, el trabajo de la asociación auxilió a que fueran electas 100 mujeres a la Cámara de Representantes, una cifra récord. Butler se convirtió en la primera mujer de color y la primera madre que presidió Emily’s List. La estratega demócrata está casada con Neneki Lee, con quien tiene una hija de ocho años.

Butler, originaria de Mississippi y radicada en Maryland, tiene una larga experiencia como líder sindical. Con 30 años fue dirigente de dos secciones del Sindicato Internacional de Empleados de Servicios (SEIU por las siglas en inglés). Fue este trabajo la que la llevó del Este a la costa Oeste. En la sección 2015 de California presidía a 180.000 empleados y enfermeros de asilos para ancianos y casas de retiro. En la otra fue directora de la División de Servicios, que aglutina a 250.000 personas en diferentes empleos como conserjes, guardias de seguridad, limpiadores de cristales y trabajadores de cocina. En 2018, en el último año en el que Butler estuvo al frente de esta sección, el sindicato respaldó a Newsom, quien buscaba convertirse en gobernador.

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Ahora Newsom ha devuelto el favor a una mujer que no ha ocupado ningún cargo público en su trayectoria a pesar de tener fuertes vínculos con los demócratas. La decisión del gobernador, sin embargo, también altera una carrera que había comenzado para relevar a Feinstein en la Cámara alta. Tres congresistas llevan varios meses en competencia con la esperanza de conseguir la candidatura para las elecciones de noviembre de 2024. Estos son Barbara Lee, Katie Porter y Adam Schiff, uno de los miembros de la comisión del congreso que investigó el asalto al Capitolio el 6 de enero de 2021.

Una cuarta competidora irrumpe a la fuerza en esta carrera. De acuerdo a la agencia AP, Newsom no le exigió a Butler que se quedara al margen. La nueva legisladora debe decidir si quiere lanzar una campaña para que sea electa al cargo en noviembre de 2024 para un periodo de seis años. Los aspirantes tienen hasta el 8 de diciembre para darse de alta para la campaña.

La decisión de Newsom también causará algunos problemas dentro de los sectores de color del partido demócrata de California. El Caucus negro había comunicado al mandatario su deseo de que Barbara Lee fuera la sustituta de Feinstein. La congresista Lee, quien es negra, es una veterana legisladora que representa a la entidad en Washington desde hace 25 años. En los sondeos, sin embargo, está rezagada con solo el 7% de los apoyos en su competencia con Porter (17%) y Schiff (20%). La senadora Butler da oxígeno y un rostro nuevo al partido de Joe Biden y Nancy Pelosi, dos representantes de la gerontocracia en Washington.

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Sobre la firma

Luis Pablo Beauregard
Es uno de los corresponsales de EL PAÍS en EE UU, donde cubre migración, cambio climático, cultura y política. Antes se desempeñó como redactor jefe del diario en la redacción de Ciudad de México, de donde es originario. Estudió Comunicación en la Universidad Iberoamericana y el Máster de Periodismo de EL PAÍS. Vive en Los Ángeles, California.

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