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¿Qué es el coronavirus MERS?

El síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS) es una enfermedad respiratoria vírica

Coronavirus MERS
Mujeres con máscaras en Seúl. Getty
  • ¿Qué es el MERS? El Síndrome Respiratorio de Oriente Próximo (MERS por sus siglas en inglés) es una enfermedad respiratoria vírica provocada por un nuevo coronavirus (MERS-CoV) que fue detectado por primera vez en Arabia Saudí en 2012, según explica la Organización Mundial de la Salud (OMS).
  • ¿Qué lo causa? Los coronavirus son una familia de virus que producen enfermedades diversas. Se llaman así por su forma, que parece la de una cabeza coronada.
  • ¿Es grave? Las enfermedades causadas por los coronavirus son muy variadas. Unas son leves y se parecen a un resfriado común o a una gripe, pero en otras variantes aparecen enfermedades graves. Fue lo que sucedió en 2003. Un nuevo coronavirus causó una enfermedad, el SARS (Síndrome Respiratorio Agudo Grave) que provocó más de 9.000 enfermos y 1.000 muertes. Empezó en Hong Kong y llegó en avión hasta Canadá.
  • ¿Cuáles son los síntomas del MERS? Fiebre, tos y dificultades respiratorias son los síntomas típicos del MERS. La OMS, en su nota informativa sobre el virus, explica que también puede causar neumonía. En algunos casos se han registrado síntomas gastrointestinales, en particular diarrea.
  • ¿Cómo se transmite? Se transmite por contacto directo, por ejemplo, al atender a un paciente sin la protección adecuada. También puede hacerlo por el aire si hay mucha cercanía. De hecho, en el brote de Corea del Sur todo empezó con un viajero que llegó de Arabia y luego se extendió por cuatro hospitales llevado por enfermos o personal sanitario.
  • ¿Cuál es su mortalidad? El 36% de los casos de MERS notificados han derivado en la muerte del paciente, según los datos de la OMS. Desde 2012 se han registrado hasta la fecha casi 3.000 casos (los últimos 167 en Corea) y cerca de 460 fallecimientos (el último, un caso importado en Alemania).
  • ¿Dónde está el virus? Los estudios apuntan que es probable que los camellos sean un reservorio importante de este coronavirus y una fuente de infección en los seres humanos. Se cree que antes que los camellos hay murciélagos implicados. Estos animales serían el primer paso de la transmisión. Sin embargo, la mayoría de los casos humanos de MERS se han atribuido a infecciones de una persona a otra.
  • ¿A qué países afecta? ¿Hay peligro al visitarlos? Hay que distinguir entre aquellos donde ha surgido la enfermedad (Irán, Jordania, Kuwait, Líbano, Omán, Catar, Arabia Saudí, Emiratos Árabes y Yemen), de los que han tenido casos por viajeros que quedaron infectados: Argelia, Austria, China, Egipto, Francia, Alemania, Grecia, Italia, Malasia, Holanda, Filipinas, República de Corea, Túnez, Reino Unido y EE UU. En los primeros hay que evitar el contacto con animales domésticos y salvajes, sobre todo los camellos. En los segundos no hay riesgo. Ni la OMS ni el Centro de Control de Enfermedades de EE UU (CDC) ni el europeo (ECDC) desaconsejan visitar esos países.
  • ¿Tiene tratamiento? No hay un fármaco específico contra esta infección, ni tampoco una vacuna. Se está ensayando administrar suero de personas que hayan superado la enfermedad a los afectados, a ver si así adquieren la inmunidad.

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