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'Kepler' detecta dos 'Saturnos' alrededor de una estrella

Los sistemas planetarios detectados hasta ahora son en su inmensa mayoría tan distintos del Sistema Solar que resulta difícil imaginarlos, tan difícil como fotografiarlos. El último observado por la técnica del tránsito (cuando el planeta pasa por delante de su estrella disminuye la luminosidad de esta vista desde la Tierra) consta de dos planetas gaseosos, del tamaño de Saturno, que orbitan su estrella más cerca que lo hace Mercurio en el Sistema Solar. Además, parece existir un tercer planeta, mucho más pequeño y más parecido en tamaño a la Tierra, pero tan cercano al astro que tiene que estarse 'quemando'.

Así que todavía no se ha cumplido el objetivo de Kepler, el satélite que los ha detectado, que lleva poco menos de un año observando las mismas 150.000 estrellas, buscando planetas habitables (que no es lo mismo que similares a la Tierra en tamaño) alrededor de estrellas similares al Sol. Por ahora tiene 700 candidatos, pero cada uno de ellos debe ser confirmado. Por eso la NASA anuncia el primer sistema planetario confirmado por esta técnica, como prueba de que efectivamente el zoo de planetas es muy variado, mientras espera encontrar algo más parecido a la Tierra.

Kepler está diseñado para detectar los tránsitos en las más de 150.000 estrellas que observa permanentemente, mientras que otras búsquedas se siguen basando en detectar el bamboleo de la estrella provocado por el tirón gravitatorio de sus planetas. Con este segundo método el Observatorio Europeo Austral (ESO) anunció el martes pasado la detección de un sistema de siete planetas, más parecidos a Neptuno en su mayoría, en una estrella a 127 años luz de la Tierra.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Viernes, 27 de agosto de 2010