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Muere el doctor Spock, el padre de la pediatría moderna y permisiva

El libro 'Tu hijo' vendió 50 millones de ejemplares en 30 idiomas

Fue durante medio siglo el consejero de millones de padres. De su principal libro, Tu hijo -"basado en el sentido común", decía él- se vendieron 50 millones de ejemplares en 30 idiomas. Los conservadores norteamericanos le acusaron de haber predicado un trato cariñoso y permisivo a los pequeños que condujo a las revueltas juveniles de los años 60 y 70. Se llamó Benjamin Spock y falleció el domingo en San Diego (California), a los 94 años de edad.

"Confía en tí mismo; a la hora de cuidar a los bebés y los niños, sabes más de lo que te imaginas". Ese fue el mensaje central de las enseñanzas del doctor Spock a padres angustiados por los lloros, la falta de apetito, los problemas de sueño o las preguntas difíciles de sus hijos. El pediatra estadounidense subrayó la necesidad de reconocerle a cada niño su individualidad y de tratarle con flexibilidad y sin preocupaciones excesivas.La primera edición de Tu hijo apareció en EE UU en 1946 con el título Libro del sentido común sobre el bebé y el cuidado infantil y se convirtió en la biblia de las jóvenes parejas que provocaron el boom demográfico de la posguerra, los padres de los chicos y chicas que en los sesenta se opondrían a la guerra de Vietnam, experimentarían el amor libre y las drogas y adoptarían como bandera la música y la cultura rock.

Spock se opuso a la tradición de rigidez de la pediatría occidental. Una tradición que recomendaba incluso que no se besara y cogiera en brazos a los niños. "Hay que respetar a los niños", decía, "porque son seres humanos. Pero también hay que pedirles respeto, cooperación y cortesía".

El resultado, según los conservadores, fue la aparición de generaciones educadas en un exceso de libertad y tolerancia, poco acostumbradas a la disciplina, poco afectas a los valores de la religión y el patriotismo.

En la época más dura de las protestas contra Vietnam, Spiro Agnew, vicepresidente de Richard Nixon, acusó públicamente al doctor Spock de "haber corrompido con sus teorías permisivas a la juventud norteamencana". Por aquellas fechas, el pediatra no se limitaba tan sólo a insistir en sus tesis, sino que se sumaba a múltiples manifestaciones de protesta contra Vietnam y la tecnología nuclear de los jóvenes que él había ayudado a educar.

"¿Para qué sirve que médicos como yo intentemos ayudar a los padres a criar hijos sanos y felices, si luego van a ser enviados a la muerte por una causa tan innoble?", se preguntó en 1967, al encabezar una marcha contra la guerra frente al Pentángono. El siguiente año fue condenado a dos años de prisión en Boston por ayudar a unos jóvenes a evitar el reclutamiento. La condena fue luego anulada. En 1972 se presentó a la presidencia de EE UU por el Partido del Pueblo y consiguió 75.000 votos.

En sus últimos años, Spock puso el acento en la necesidad de que los padres transmitieran a sus hijos firmes valores éticos y morales y les animaran a ser solidarios con los demás. "He llegado a la conclusión de que muchos de nuestros problemas son debidos a la carencia de valores espirituales", dijo en 1992 al presentar la sexta edición de Tu hijo.

Spock, nacido en 1903 en New Haven (Connecticut) y graduado en medicina, pediatría y psicoanálisis en las universidades de Yale, Columbia y Nueva York, escribió en los 70 un libro sobre la educación de los niños en los difíciles tiempos de las drogas, la anticoncepción, el aborto, la separación, el divorcio y las parejas homosexuales. Su primer matrimonio terminó con un divorcio 48 años después. La pareja tuvo dos hijos varones que hoy son director de un museo y promotor inmobiliario.

El último deseo del doctor Spock fue tener un funeral al estilo de Nueva Orleans, con una banda de jazz acompañando el féretro.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Martes, 17 de marzo de 1998