Galerías Inglesas

La historia tiene estas cosas. Dos empresas (Galerías y El Corte Inglés), que han mantenido tradicionalmente un enfrentamiento enconado, se encuentran ahora condenadas a entenderse. Las dos firmas, que introdujeron y desarrollaron en España el concepto de grandes almacenes, pueden definitivamente hermanarse. Antes, El Corte Inglés tendrá, que superar las otras tres ofertas que se han presentado.Los principales responsables durante años de Galerías y El Corte Inglés -José Pepín Fernández y su pariente Ramón Areces, respectivamente- ya han desaparecido. Ninguno de los dos habrían podido imaginarse que se iba a llegar a esta situación. Los dos primos nunca tuvieron relaciones cordiales y se disputaron, durante años el privilegio de mandar en el sector. Fue una lucha empresarial en toda regla: hasta principios de los setenta, Galerías (nacida en 1929 como Sederías Carretas) mantuvo el tipo y dejó a la zaga a El Corte Inglés a costa de ampliar sus centros comerciales y de endeudarse. Pero, yugulada por un fuerte endeudamiento, acabó en manos de su principal acreedor, el Banco Urquijo.

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Corría entonces el año 1979 y, desde entonces, Galerías no ha levantado cabeza. Ha cambiado seis veces de dueño. Cuando lo tomó el Urquijo arrastraba unas deudas de 17.000 millones de entonces. El banco intentó venderla mientras los tiburones bursátiles (Galerías cotizaba) merodeaban en su entorno. British Tobacco se convirtió en su principal accionista de forma esporádica. En 1981, Galerías acababa en manos del holding Rumasa de Ruiz-Mateos. Pero en febrero de 1983, Rumasa es expropiada y 10 meses después Galerías se vende al grupo venezolano Cisneros por 750 millones.

Es una época de aparente estabilidad que dura tres años. En octubre de 1987, Gustavo Cisneros se desprende de la compañía por 30.000 millones (29.250 de plusvalía) que paga el grupo británico Mountleigh. Pero Mountleigli, dos años después, suspende pagos y las palabras de aliento se vuelven a evaporar. Cuando aparecen nuevos inversores (Justo López-Tello y Fernando Sada) pocos se creen que la solución esté cerca. Y lo cierto es que en diciembre de 1994 Galerías suspende pagos.

Ahora, la presencia de El Corte Inglés en la puja es una garantía de que Galerías va a poder sobrevivir a una larga etapa desgraciada que amenazaba con hacerla desaparecer.

* Este artículo apareció en la edición impresa del martes, 23 de mayo de 1995.

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