Un punto caliente bajo Canarias alimenta el volcán de La Palma y creará nuevas islas

La inyección de magma que modeló el archipiélago canario hace 20 millones de años sigue haciendo crecer La Palma mientras las islas más viejas desaparecen poco a poco

Litosfera

Manga

de lava

Astenosfera

Manto

Esquema simplificado de la evolución geológica

de las Islas Canarias durante 20 millones de años.

Océano Atlántico

Islas más jóvenes

Islas más viejas

Litosfera

Manga

de lava

Astenosfera

Manto

Esquema simplificado de la evolución geológica de las Islas Canarias durante 20 millones de años.

Las islas Canarias están sobre la placa continental africana, que 'flota' sobre el manto terrestre en dirección este a una velocidad similar a la que crecen las uñas. Hace unos 20 millones de años, la placa comenzó a pasar sobre el 'punto caliente', que inyectó magma y comenzó a crear las primeras islas: Fuerteventura y Lanzarote. La Palma y el Hierro son las islas más jóvenes, con apenas 1,8 y 1,2 millones de años de edad respectivamente. El punto caliente está aún bajo ellas y por eso tienen volcanes activos que las hacen crecer en extensión y superficie.

Formación de las islas

Millones de años

ÁFRICA

-1.500

-500

Lanzarote

20,2

Fuerteventura

-3.000

Islas

progresivamente

más viejas

14,5

Gran Canaria

Teide 3.715m

11,9

Tenerife

9,5

La Gomera

El Hierro

1,8

La Palma

Océano

Atlántico

-3.500

-4.000

Litosfera

Astenosfera

Manto

Norte

Formación de las islas

Millones de años

ÁFRICA

-1.500

-500

Lanzarote

20,2

Fuerteventura

-3.000

Islas

progresivamente

más viejas

14,5

Gran Canaria

Teide 3.715m

11,9

Tenerife

9,5

La Gomera

El Hierro

1,8

La Palma

Océano

Atlántico

-3.500

-4.000

Litosfera

Astenosfera

Manto

Norte

Formación de las islas

Millones de años

ÁFRICA

-1.500

-500

Lanzarote

20,2

Fuerteventura

-3.000

Islas

progresivamente

más viejas

14,5

Gran Canaria

Teide 3.715m

11,9

Tenerife

9,5

La Gomera

El Hierro

1,8

La Palma

Altitud

3.500

Océano

Atlántico

0

-3.500

-4.000

-4.000

Litosfera

Astenosfera

Manto

Norte

20,2

Formación de las islas

Millones de años

-1.000

14,5

-500

Lanzarote

ÁFRICA

Fuerteventura

11,9

Islas

progresivamente

más viejas

9,5

Gran Canaria

Tenerife

Océano Atlántico

1,8

-3.500

Teide 3.715m

La Gomera

-3.000

La Palma

Altitud

3.500

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0

-4.000

-3.500

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El Hierro

Manto

Este mapa muestra el relieve submarino de todas las islas Canarias y su entorno, repleto de otros volcanes ahora extintos que hace millones de años fueron islas emergidas, como las que se aprecian al norte de Lanzarote.

Altitud

4.000

Nacimiento

2.000

0

-2.000

-4.000

El Hierro

La Palma

La Gomera

Crecimiento

máximo

Islas en

desmantelamiento

4.000

Teide 3.715 m.

2.000

0

-2.000

-4.000

Tenerife

Gran Canaria

Fuerteventura

y Lanzarote

Altitud

4.000

Nacimiento

2.000

0

-2.000

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El Hierro

La Palma

La Gomera

Crecimiento

máximo

Islas en

desmantelamiento

4.000

Teide 3.715 m.

2.000

0

-2.000

-4.000

Tenerife

Gran Canaria

Fuerteventura

y Lanzarote

Crecimiento

máximo

Islas en

desmantelamiento

Altitud

4.000

Nacimiento

Teide 3.715 m.

2.000

0

-2.000

-4.000

El Hierro

La Palma

La Gomera

Tenerife

Gran Canaria

Fuerteventura

y Lanzarote

Menos de 2

9,4

14,5

20

millones de años

Crecimiento máximo

Islas en desmantelamiento

Altitud

4.000

Nacimiento

Teide 3.715 m.

2.000

0

-2.000

-4.000

El Hierro

La Palma

La Gomera

Tenerife

Gran Canaria

Fuerteventura y Lanzarote

Menos de 2

9,4

14,5

20

millones de años

Los vulcanólogos creen que en estos momentos la manga de magma está debajo de La Palma. En 2011 creó un volcán submarino en la isla de El Hierro que estuvo a punto de llegar a la superficie. Es así como nacieron todas las islas, que son en realidad enormes volcanes. Desde el fondo del mar, La Palma mide unos 6.500 metros de alto, casi tanto como la mayor cima de los Andes. Del mismo modo, las islas más viejas, Fuerteventura y Lanzarote, están desapareciendo por la erosión y acabarán sumergidas.

“La erupción de La Palma es sin duda la más destructiva de la historia de España”, dice Juan Carlos Carracedo, un geólogo riojano de 79 años que lleva casi toda su vida estudiando el volcanismo en Canarias. Desde que los castellanos conquistaron La Palma en 1493 se han registrado otros siete volcanes cuya lava se llevó por delante casas, cultivos e incluso puertos. Pero su impacto fue menor debido a que la isla estaba mucho menos poblada y no existían motores económicos como el turismo o los invernaderos de plátanos. “Ni siquiera el Timanfaya en la isla de Lanzarote en 1730 causó tanto daño”, añade este profesor emérito de la Universidad de Las Palmas de Gran Canaria.

Lengua de lava

Todoque

Montaña

de Todoque

Altitud

110 m

90 m

Avance de lava actualizada el 1 de octubre

0 m

-19 m

-60 m

Lengua de lava

Todoque

Montaña

de Todoque

Altitud

110 m

90 m

0 m

Avance de lava actualizado con los datos de Copernicus del 1 de octubre

-19 m

-60 m

La animación de arriba muestra la erupción del volcán de Cabeza de Vaca, en La Palma, del 21 de septiembre al 1 de octubre. Las coladas han destruido o dañado más de 1.000 edificios, mucho más que lo registrado en otras erupciones. Es el último capítulo de una historia de vulcanismo que empezó hace más de 20 millones de años. Es un fenómeno a la vez destructivo y creador, pues sin los volcanes no existiría ninguna de las islas Canarias.

En los últimos cinco siglos, todos los volcanes de La Palma han surgido en Cumbre Vieja, una espectacular cordillera jalonada por casi 30 cráteres que se extiende al sur de la isla. Este es probablemente el único lugar de España donde en apenas unas horas se pueden tocar piedras nacidas en los últimos cinco siglos, el terreno más joven de España.

Al igual que la actual, las lenguas de lava de la mayoría de erupciones históricas avanzaron por la vertiente oeste de Cumbre Vieja. Muchas de ellas llegaron al mar y crearon plataformas que ampliaron la superficie de la isla.

Más activa en el sur

La cordillera volcánica que se extiende al sur de La Palma es la zona más joven y activa. Las erupciones más recientes han ocurrido en esa zona.

5 km

La Palma

Caldera de Taburiente

1430

Tacande

2021

Cumbre Vieja

1949

San Juan

1585 Tahuya

Cumbre

Vieja

1712 El Charco

1646 Martín

1667

San Antonio

1971 Teneguía

El Parque Natural de Cumbre Vieja es una sucesión de cráteres y volcanes activos.

Volcán de

San Juan

Montaña

el Caldero

Volcán

Tahuya

Montaña

Nambroque

Montaña de

los Lajones

Cumbre Vieja

Volcán de

San Martín

Montaña

de Fuego

El Rivero

Volcán de

San Antonio

Volcán de

Teneguía

Más activa en el sur

La cordillera volcánica que se extiende al sur de La Palma es la zona más joven y activa. Las erupciones más recientes han ocurrido en esa zona.

5 km

La Palma

Caldera de Taburiente

1430

Tacande

2021

Cumbre Vieja

1949

San Juan

1585 Tahuya

Cumbre

Vieja

1712 El Charco

1646 Martín

1667

San Antonio

1971 Teneguía

El Parque Natural de Cumbre Vieja es una sucesión de cráteres y volcanes activos.

Volcán de

San Juan

Montaña

el Caldero

Volcán

Tahuya

Montaña

Nambroque

Montaña de

los Lajones

Cumbre Vieja

Volcán de

San Martín

Montaña

de Fuego

El Rivero

Volcán de

San Antonio

Volcán de

Teneguía

Más activa en el sur

La cordillera volcánica que se extiende al sur de La Palma es la zona más joven y activa. Las erupciones más recientes han ocurrido en esa zona.

El Parque Natural de Cumbre Vieja es una sucesión de cráteres y volcanes activos.

5 km

La Palma

Volcán de

San Juan

Caldera de Taburiente

Montaña

el Caldero

Volcán

Tahuya

1430

Tacande

2021

Cumbre Vieja

Montaña

Nambroque

1949

San Juan

1585 Tahuya

Montaña de

los Lajones

Cumbre Vieja

1712 El Charco

1646 Martín

Cumbre Vieja

1667

San Antonio

Volcán de

San Martín

1971 Teneguía

Montaña

de Fuego

El Rivero

Volcán de

San Antonio

Volcán de

Teneguía

“La erupción que más terreno nuevo ganó al mar fue la de 1949”, explica Carracedo. “Esa zona se tapó con tierra fértil traída de otra parte de la isla y se plantaron plataneras, que es una planta tropical que crece mejor a nivel del mar, por lo que actualmente son de las más productivas de la isla”, asegura.

Tierra ganada al mar

La actual erupción y las de los últimos 500 años han hecho crecer la isla hacia el oeste dejando plataformas de lava sobre el mar.

Todoque

2021

Cumbre Vieja

1949

San Juan

Puerto Naos

Algunas de las plantaciones de plátano canario más productivas de toda la isla se asientan hoy sobre la tierra ganada al mar por la erupción del volcán San Juan en 1949.

1585

Tahuya

Actualizado con datos de la erupción

del 1 de octubre de 2021 (Copernicus).

Tierra ganada al mar

La actual erupción y las de los últimos 500 años han hecho crecer la isla hacia el oeste dejando plataformas de lava sobre el mar.

Todoque

2021

Cumbre Vieja

1949

San Juan

Puerto Naos

Algunas de las plantaciones de plátano canario más productivas de toda la isla se asientan hoy sobre la tierra ganada al mar por la erupción del volcán San Juan en 1949.

1585

Tahuya

Actualizado con datos de la erupción

del 1 de octubre de 2021 (Copernicus).

Tierra ganada al mar

La actual erupción y las de los últimos 500 años han hecho crecer la isla hacia el oeste dejando plataformas de lava sobre el mar.

Todoque

2021

Cumbre Vieja

La erupción ha

ganado al mar más

de 30 hectáreas

por el

momento

1949

San Juan

Puerto Naos

Algunas de las plantaciones de plátano canario más productivas de toda la isla se asientan hoy sobre la tierra ganada al mar por la erupción del Volcán San Juan en 1949.

1585

Tahuya

Actualizado con datos de la erupción del 1 de octubre de 2021 (Copernicus)

Tierra ganada al mar

La actual erupción y las de los últimos 500 años han hecho crecer la isla hacia el oeste dejando plataformas de lava sobre el mar.

Todoque

2021

Cumbre Vieja

La erupción ha

ganado al mar más

de 30 hectáreas

por el momento

1949

San Juan

Puerto Naos

Algunas de las plantaciones de plátano canario más productivas de toda la isla se asientan hoy sobre la tierra ganada al mar por la erupción del Volcán San Juan en 1949.

1585

Tahuya

Actualizado con datos de la erupción del 1 de octubre de 2021 (Copernicus)

Una de las mayores preguntas sobre la erupción de La Palma es de dónde viene exactamente el magma que sale por las bocas del volcán. Otra es si brota instantáneamente o tarda en salir millones de años. Los vulcanólogos piensan que bajo las Canarias hay un punto caliente, un depósito de magma a muy alta temperatura que continuamente busca la forma de salir a la superficie, produciendo terremotos y abombando la superficie de las islas hasta que la resquebraja. Es el mismo tipo de vulcanismo que creó el archipiélago de Hawái, en EE UU. En cualquier caso, la teoría del punto caliente es controvertida porque por sí sola no puede explicar por completo todo el vulcanismo de Canarias, por ejemplo las erupciones en islas viejas como Lanzarote en tiempos relativamente recientes.

“En el punto caliente el magma está a unos 200 grados más, lo que le hace más boyante”, detalla Carracedo. “Es como si empujas un balón al fondo de una piscina y sale disparado hacia la superficie. Es el proceso que ha creado todas las Canarias y aún continúa. Con toda seguridad van a surgir nuevas islas siempre hacia el oeste, pero no lo veremos ninguno, porque sucederá dentro de millones de años”, explica el vulcanólogo. Del mismo modo, las islas más viejas, Fuerteventura y Lanzarote están desapareciendo poco a poco por la erosión y acabarán desapareciendo bajo el mar.

Islas Canarias

Lanzarote

Océano Atlántico

Tenerife

La Palma

Fuert.

Las hijas

El Hierro

Gran Canaria

La Gomera

ÁFRICA

100 km

Las abuelas

El fondo marino de Canarias es un rosario de islas sumergidas que estuvieron emergidas. Son volcanes extintos a los que algunos científicos apodan “las abuelas”.

0

Las abuelas

-3.500

Islas Canarias

Lanzarote

Océano Atlántico

Tenerife

La Palma

Fuert.

Las hijas

El Hierro

Gran Canaria

La Gomera

ÁFRICA

Las abuelas

100 km

El fondo marino de Canarias es un rosario de islas sumergidas que estuvieron emergidas. Son volcanes extintos a los que algunos científicos apodan “las abuelas”.

0

Las abuelas

-3.500

Océano Atlántico

Islas Canarias

Lanzarote

Tenerife

La Palma

Fuerteventura

La Gomera

Las hijas

-5.000 m

Gran Canaria

El Hierro

-4.000 m

Las abuelas

ÁFRICA

-4.000 m

-500 m

-1.000 m

100 km

-2.000 m

-3.000 m

El fondo marino de Canarias es un rosario de islas sumergidas que estuvieron emergidas. Son volcanes extintos a los que algunos científicos apodan “las abuelas”.

0

Las abuelas

-3.500

Océano Atlántico

Islas Canarias

Lanzarote

Tenerife

La Palma

Fuerteventura

La Gomera

Las hijas

-5.000 m

Gran Canaria

El Hierro

-4.000 m

Las abuelas

ÁFRICA

-4.000 m

-500 m

-1.000 m

100 km

-2.000 m

-3.000 m

El fondo marino de Canarias es un rosario de islas sumergidas que estuvieron emergidas. Son volcanes extintos a los que algunos científicos apodan “las abuelas”.

0

Las abuelas

-3.500

El mapa de arriba muestra dónde pueden estar naciendo las nuevas islas Canarias. En 2017, un buque de investigación localizó una zona a 400 kilómetros al oeste de la isla de El Hierro donde descubrieron nuevos volcanes submarinos que han tenido actividad reciente o podrían tenerla incluso en la actualidad. Están a unos 5.000 metros de profundidad. Tiene todo el sentido que estén al oeste pues concuerda con el movimiento de la corteza sobre el punto caliente. “Creemos que estos son los embriones de las nuevas islas Canarias”, explica Luis Somoza, geólogo marino del Instituto Geológico y Minero (IGME) y miembro de la expedición que hizo el hallazgo.

Al sur de la zona mencionada hay otros volcanes sumergidos ya extintos a los que algunos científicos apodan “las abuelas” de las Canarias. Aparecieron hace unos 120 millones de años por la acción de otro punto caliente, emergieron del mar y después volvieron a hundirse hace unos 70 millones de años, más o menos cuando se estaban extinguiendo los dinosaurios.

Muchas de estas islas sumergidas fueron descubiertas hace apenas unos años por el equipo de Somoza. La forma de alguna de ellas es casi idéntica a las Canarias actuales, como si fueran un ensayo previo, “unas pre-Canarias”, explica el geólogo del IGME.

Este científico ha liderado varias expediciones para estudiar estas montañas submarinas, tanto las ya conocidas como otras nuevas bautizadas por su equipo: Drago, Bimbache, Ico, Pelicar, Malpaso, Tortuga, Las Abuelas.

Los volcanes de las Canarias son fundamentales para que España pueda expandir sus fronteras marinas. Las investigaciones del equipo de Somoza sustentan una petición oficial a la ONU que sostiene que algunas de las islas sumergidas son parte de las Canarias y por tanto debe ampliarse la zona económica exclusiva que otorga derechos especiales a nuestro país sobre esas aguas. Si la propuesta es aprobada, se podría ganar un territorio marino equivalente a la mitad de la España continental, según los responsables del proyecto.

“Si parte de la isla se derrumba y cae al mar, se trata de una prolongación natural del terreno emergido, con lo que formaría parte de las fronteras españolas”, detalla Somoza. Esto sucede con los escombros que alfombran el fondo marino cerca de El Hierro y que podrían aumentar la zona económica exclusiva en 60 millas a la redonda. Como explica Somoza, “otra forma de crecer es que emerja una nueva isla, como casi sucedió en 2011 tras la erupción volcánica submarina de El Hierro. Se quedó a solo 80 metros de la superficie. Si hubiera emergido, este sería el nuevo límite territorial de El Hierro”, añade. Somoza reconoce que si el delta del volcán Cabeza de Vaca sigue creciendo y rebasa a los creados por las erupciones pasadas, se ampliarán las fronteras de España.

En esta historia colaboraron Luis Sevillano y Jacob Vicente López.

Fuentes: Roberto Rodríguez, editor de las guías geológicas de los Parques Nacionales del Instituto Geológico y Minero, sistema de satélites Copernicus, Cabildo Insular de La Palma, Instituto Geológico y Minero, Bing Maps, ‘Canarias: islas volcánicas intraplaca’ (Geo-Guías) y Science Direct (‘The geology of La Palma’).

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