¿Qué es, dónde está y cómo se contagia la legionela?

- ¿Qué es la legionela? Una bacteria que vive libre en el ambiente y está presente en todos los hábitats acuáticos: aguas superficiales de lagos, ríos, estanques, aguas termales.

- ¿Y la legionelosis? Es un conjunto de enfermedades que se presentan como infección pulmonar. Cursan como una neumonía con fiebre alta y tienen tratamiento: antibióticos. Tiene buena evolución -de hecho, en algunos casos el afectado ni se entera-, pero en ocasiones se agrava.

- ¿Cuáles son los síntomas? Los de una neumonía: tos, fiebre, dificultad para respirar. Un sencillo test de antígeno en orina confirma si el microorganismo que ha provocado la infección es la legionela.

- ¿Cómo se contagia? La bacteria coloniza torres de refrigeración u otras instalaciones que contengan agua a temperaturas templadas, donde tiende a multiplicarse. Si esas bacterias se trasladan en aerosoles (gotas diminutas) pueden ser inhaladas, llegar a los pulmones y dar comienzo a la enfermedad. No se contagia de persona a persona.

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- ¿Dónde puede haber riesgo? Desde su hábitat natural, la bacteria puede colonizar los sistemas de abastecimiento de las ciudades y entrar en la red de distribución de agua. Así es como llega a instalaciones que generan aerosoles: duchas, condensadores evaporativos, torres de refrigeración, spas, jacuzzis, humidificadores de los hospitales, fuentes ornamentales... Las instalaciones sucias, con agua estancada, favorecen la multiplicación de las bacterias.

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- ¿Por qué unos enferman y otros no? Hay personas más propensas que otras a enfermar por legionela. Depende, entre otras cosas, de la edad, de si padecen enfermedades respiratorias o de si fuman. La media de edad de los afectados de 2009 en la región fue de 61 años. El 34% eran fumadores; el 21,3% tenían antecedente de diabetes mellitus; el 17%, de nefropatía. Afecta más a los hombres que a las mujeres, en una proporción de 75%-25%, según datos de Madrid de 2009.

- ¿Puede hacer algo el ciudadano para prevenir la legionelosis? No, porque el contagio no se produce persona a persona ni por ingestión directa de agua contaminada, sino por inhalación. El mantenimiento de las instalaciones compete a sus titulares, y la Administración hace inspecciones periódicas para comprobar que la limpieza y desinfección se hacen correctamente.

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