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Sabre quiere comprar el portal de viajes Lastminute por 860 milllones

La compañía estadounidense Sabre, propietaria del portal de viajes Travelocity, anunció ayer una oferta pública de adquisición (OPA) sobre su rival británico Lastminute, el mayor servicio de venta de viajes por Internet de Europa y uno de los más veteranos. La empresa tejana ofrece 577 millones de libras (unos 860 millones de euros) o 165 peniques por acción. La oferta supone una prima de un 7,8% respecto al precio al que cerró la cotización de la empresa el pasado miércoles en la Bolsa de Londres.

La operación daría lugar al mayor grupo europeo de viajes por Internet. El presidente del Consejo de Administración de Lastminute, Brian Collie, aseguró ayer que considera "adecuado" el importe de la oferta, y apuntó el próximo mes de julio como fecha estimada para el cierre de la operación.

Sabre ha explicado que su intención es "rentabilizar el rápido crecimiento del negocio en línea europeo", integrando las operaciones de Lastminute con las ciberpáginas europeas que tiene Travelocity en el Reino Unido, Alemania, Noruega y Suecia. La compañía estadounidense no tiene ciberpágina en España, aunque Lastminute sí la tiene.

Un mercado en crecimiento

Sabre, como sus competidores Cendant y Expedia, está invirtiendo cada vez más en el negocio de la organización de viajes a través de Internet. Un tercio de las reservas se harán por la Red en 2009, frente al 23% de 2004, según la consultora JupiterMedia. Este negocio ya ha vivido varias oleadas de consolidación, y los dos grandes rivales de Sabre ya han realizado sus propias adquisiciones. Cendant compró las compañías británicas Ebookers y Gullivers Travel y la estadounidense Orbitz el año pasado, e IAC -que pertenece al magnate de los negocios en Internet Barry Diller- compró a Microsoft su agencia de viajes Expedia en 2002.

Lastminute.com nació en 1998 y pronto fue una de las compañías más conocidas de la burbuja de negocios de Internet. Salió a Bolsa en marzo del año 2000 a un precio de 380 peniques por acción y la cotización creció hasta los 562,5 peniques el primer día de cotización. La acción bajó hasta los 17,75 peniques el año pasado, lastrada por la caída de los valores de Internet y los problemas de la industria turística tras los ataques terroristas del 11 de septiembre. La compañía británica registró una pérdida neta de 77,2 millones de libras (113 millones de euros) en el último ejercicio, y prevé cerrar el presente en números negros, gracias a un duro programa de recorte de costes que incluye la supresión de unos 350 empleos.

Sabre -originalmente, el servicio de reservas de American Airlines- suministra información a agencias de viaje y compañías aéreas.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Viernes, 13 de mayo de 2005