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El Opportunity halla pruebas concluyentes de que Marte tuvo agua líquida

"Estamos viviendo un momento muy importante para la Historia de la Humanidad, aunque quizás no nos demos cuenta de ello hasta que pase un tiempo, como siempre", señaló Pérez Mercader, director del Centro Español de Astrobiología.

Uno de los dos vehículos de exploración que la NASA tiene sobre la superficie de Marte, el Opportunity, ha descubierto minerales que prueban de manera "concluyente" que en el Planeta Rojo hubo agua líquida en el pasado, según anunció el responsable de operación de los 'rovers', Steven A. Squyres.

Squyres, el investigador principal de la NASA a cargo del manejo del Opportunity y de su gemelo Spirit, explicó en la Universidad Internacional Menéndez Pelayo que el primero de los dos 'rovers' está estos días descendiendo por un cráter de unos 150 metros de diámetro llamado Eagle, donde ha encontrado sulfatos que necesariamente se han formado en contacto con el agua.

Este investigador de la NASA, perteneciente a la Universidad de Cornell, recordó que 'Spirit' ya había encontrado en las colinas Columbia hematita, un mineral de óxido de hierro que se forma en contacto con el agua, aunque no en todos los supuestos.

"Lo que es realmente concluyente es que hayamos encontrado los sulfatos", indicó Squyres, en referencia a los sulfatos de hierro, magnesio y calcio que Opportunity ha hallado en los estratos rocosos del interior del cráter por el que está descendiendo.

La NASA cree que esos sulfatos se "precipitaron" de una cantidad importante de agua que cubrió en el pasado el lugar por donde Opportunity está rastreando la superficie marciana, en el llamado 'Planus Meridiani', aunque Steven A. Squyres no se atrevió a aventurar una cifra aproximada de en qué momento se formaron.

Asimismo, los instrumentos del Opportunity no son capaces de calcular su antigüedad. Para ello, sería necesario contar con una nave que trajera las muestras de vuelta a la Tierra, coincidieron Squyres y el coordinador del curso sobre el Planeta Rojo en el que participa, Juan Pérez Mercader, director del Centro Español de Astrobiología.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Martes, 6 de julio de 2004