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BIOTECNOLOGÍA Adsorción de metales pesados Una bacteria con un gen de ratón limpia el cadmio en suelos contaminados

Un gen de ratón introducido en el genoma de una bacteria puede conseguir que uno de los problemas ambientales más graves en la actualidad, la contaminación de suelos por metales pesados, entre en vías de solución. Investigadores españoles han publicado en la revista Nature Biotechnology un trabajo en el que demuestran cómo la bacteria por ellos modificada, Ralstonia eutropha MTB, inmoviliza iones de cadmio consiguiendo que los efectos tóxicos de este metal pesado no dañe a las plantas. Es la primera bacteria que se ha demostrado que puede luchar contra el cadmio.

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Un equipo formado por Víctor de Lorenzo, microbiólogo del Centro Nacional de Biotecnología, CNB, Luis Ángel Fernández, del mismo laboratorio, y Marc Valls y Silvia Atrian, de la Facultad de Biología de la Universidad de Barcelona, han introducido en el genoma de la bacteria un gen de ratón que confiere unión a metales pesados. Las pruebas de laboratorio llevadas a cabo hasta la fecha muestran cómo las plantas de tabaco utilizadas en el experimento son capaces de crecer, pese a la abundancia de metales pesados en el suelo, mientras que plantas testigo, crecidas en el mismo suelo pero sin bacterias recombinantes, mueren en poco tiempo.Doñana

Esta bacteria podría ser utilizada en los suelos del cauce del río Guadiamar, contaminados con metales pesados desde que se rompió la pared de la balsa de la mina de pirita de Aznalcóllar, en el entorno del parque nacional de Doñana.

De Lorenzo, que lleva ya algunos años trabajando en métodos para limpiar terrenos con organismos vivos, y su equipo han conseguido que el gen de ratón introducido en el genoma de la bacteria provoque la secreción de una proteína de unión a metales pesados en la superficie celular del microorganismo. Mediante procedimientos de ingeniería genética, han conseguido finalmente esta bacteria recombinante que tiene la facultad de disminuir la toxicidad del suelo en el que se encuentra.

Los investigadores están convencidos de que la capacidad de R. eutropha MTB para adsorber cadmio será mucho mayor en el campo que en las pruebas hechas en el laboratorio, donde se ha llegado a eliminar hasta el 70% de la toxicidad del metal pesado. Esta primera bacteria que elimina cadmio abre la puerta para la creación de nuevos microorganismos capaces de inmovilizar otros metales pesados, contaminantes que habitualmente no se pueden eliminar con otros procedimientos. Este equipo de investigadores no considera posible que esta bacteria pueda tener efectos no deseados sobre el medio ambiente, ya que se trata de un microorganismo natural, habitual habitante de nuestros suelos y al que se ha introducido un gen de mamífero del que se conoce su ausencia de toxicidad.

Barato

En el trabajo publicado en la prestigiosa revista, se asegura que estas bacterias descontaminantes son un sistema barato y poco agresivo para el tratamiento de suelos afectados por metales pesados. La contaminación por estos metales es uno de los problemas ambientales de más difícil solución, debido a que no se pueden descomponer.

Estos metales entran en la cadena trófica al ser absorbidos por las plantas, y de estas pasan a los animales y a las personas. Pueden producir daños irreversibles y muy duraderos en el ecosistema ya que no existe, hasta la fecha, ningún sistema para eliminarlos.

* Este artículo apareció en la edición impresa del Miércoles, 31 de mayo de 2000