"Sólo interesan las cosas útiles"

Ante la cuestión de si existe un distanciamiento entre la comunidad científica y la sociedad, los científicos contestan así:

Brenner. Tenemos una inmensa cantidad de información. La gente quiere saber qué provecho se le puede sacar a estos conocimientos, y a qué nos vamos a dedicar en este siglo entrante.

Beato. Es una cuestión muy importante: ¿Investigamos para saber cómo funcionan las cosas o simplemente buscamos algo que tenga una utilidad, como una tecnología nueva que sirva para mejorar la salud? Peter Goodfellow se mostraba durante su conferencia escéptico sobre la utilidad de la terapia génica. Afirmaba que era algo que perseguían más los políticos que los científicos. Muchos científicos dudamos de que sea ventajosa.

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Kandel. Es evidente que a la gente sólo le interesan los descubrimientos útiles. Sin embargo, habría que educarles para que apreciaran más el conocimiento general. Entender cómo funciona nuestro cuerpo, por ejemplo el cerebro, me resulta mucho más interesante que comprender la esquizofrenia. Pero a la gente le preocupan sus enfermedades.

Brenner. Una vez la prensa me acusó de fabricar personas mediante ingeniería genética. Les contesté que conocía una forma de generar personas mucho más placentera que cortar cachitos de ADN y empalmarlos. La gente está asustada, porque cree que manipulamos genes y generamos monstruos. Pero en realidad, todos los que hemos trabajado en este campo sabemos muy bien que crear cualquier cosa es muy difícil. De una mezcla de un montón de genes no se obtiene nada. Necesitamos comprender cómo interaccionan todas las partes del genoma.

Kandel. La gente no sabe cómo funcionan los genes, como ha ocurrido con Dolly, la oveja clónica. No se dan cuenta de que un par de gemelos tienen exactamente la misma dotación genética, y que, sin embargo, actúan de forma muy distinta. Los factores ambientales determinan que la expresión de los genes en el cerebro sea diferente en cada caso y generan distintos patrones de comportamiento. Incluso en el caso muy improbable, debido al existente control de la sociedad, de que se generaran Dollies humanos, jamás tendríamos dos personas idénticas. Además, los óvulos fecundados se implantan en úteros de madres distintas, están expuestos a factores diferentes, que influyen de forma decisiva en el resultado final.

De Robertis. Me gustaría resumir algunos puntos. A la gente y a los Gobiernos sólo les interesa la ciencia aplicada, especialmente en España. Esto es un grave error. Los grandes descubrimientos siempre proceden de una ciencia no aplicada. Para seguir formando parte de las naciones industriales en Europa, es imprescindible mantener la investigación básica o general.

Brenner. A los políticos les gustaría que hiciésemos sólo ciencia aplicada. No entienden que la ciencia buena, sea aplicada o básica, siempre va dirigida a resolver algo. La ciencia es mejor que una oración.

* Este artículo apareció en la edición impresa del martes, 20 de mayo de 1997.

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