Todo lo que hay que saber sobre la bacteria de la legionela

La bacteria, que vive libre en el ambiente, está presente en todos los hábitats acuáticos

¿Qué es la legionela?

Una bacteria que vive libre en el ambiente y está presente en todos los hábitats acuáticos: aguas superficiales de lagos, ríos, estanques, aguas termales.

¿Y la legionelosis?

Es un conjunto de enfermedades que se presentan como infección pulmonar. Cursan como una neumonía con fiebre alta y tienen tratamiento: antibióticos. Tiene buena evolución -de hecho, en algunos casos el afectado ni se entera-, pero en ocasiones se agrava.

Morfología de la bacteria y formas de contagio.
Morfología de la bacteria y formas de contagio.EL PAÍS

¿Cuáles son los síntomas?

Los de una neumonía: tos, fiebre, dificultad para respirar. Un sencillo test de antígeno en orina confirma si el microorganismo que ha provocado la infección es la legionela.

¿Cómo se contagia?

La bacteria coloniza torres de refrigeración u otras instalaciones que contengan agua a temperaturas templadas, donde tiende a multiplicarse. Si esas bacterias se trasladan en aerosoles (gotas diminutas) pueden ser inhaladas, llegar a los pulmones y dar comienzo a la enfermedad. No se contagia de persona a persona.

¿Dónde puede haber riesgo?

Desde su hábitat natural, la bacteria puede colonizar los sistemas de abastecimiento de las ciudades y entrar en la red de distribución de agua. Así es como llega a instalaciones que generan aerosoles: duchas, condensadores evaporativos, torres de refrigeración, spas, jacuzzis,humidificadores de los hospitales, fuentes ornamentales... Las instalaciones sucias, con agua estancada, favorecen la multiplicación de las bacterias.

¿Por qué unos enferman y otros no?

Hay personas más propensas que otras a enfermar por legionela. Depende, entre otras cosas, de la edad, de si padecen enfermedades respiratorias o de si fuman. La media de edad de los afectados de 2009 en la región fue de 61 años. El 34% eran fumadores; el 21,3% tenían antecedente de diabetes mellitus; el 17%, de nefropatía. Afecta más a los hombres que a las mujeres, en una proporción de 75%-25%, según datos de Madrid de 2009.

Los tipos de enfermedades

Fiebre de Pontiac: Leve. Fiebre alta que puede durar hasta dos días 

Enfermedad del legionario: Neumonía grave, con filtraciones pulmonares. 

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¿Puede hacer algo el ciudadano para prevenir la legionelosis?

No, porque el contagio no se produce persona a persona ni por ingestión directa de agua contaminada, sino por inhalación. El mantenimiento de las instalaciones compete a sus titulares, y la Administración hace inspecciones periódicas para comprobar que la limpieza y desinfección se hacen correctamente.

Sobre la firma

Elena G. Sevillano

Es corresponsal de EL PAÍS en Alemania. Antes se ocupó de la información judicial y económica y formó parte del equipo de Investigación. Como especialista en sanidad, siguió la crisis del coronavirus y coescribió el libro Estado de Alarma (Península, 2020). Es licenciada en Traducción y en Periodismo por la UPF y máster de Periodismo UAM/El País.

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