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La NASA extiende un día más la misión del 'Discovery'

El transbordador se desacoplará de la Estación Espacial Internacional el próximo sábado 15

La NASA ha extendido un día más la misión del transbordador "Discovery" para llevar a cabo una tercera caminata por el espacio, ha informado hoy la agencia espacial. Los ingenieros han indicado que la nave tiene suficiente combustible como para permanecer un día más en órbita.

"Esta es una gran noticia y agrega más valor a esta misión", ha señalado el astronauta, Jeff Williams, miembro de la Expedición 13 de la Estación Espacial Internacional(ISS, por sus siglas en inglés). Como resultado de la decisión, el transbordador se desacoplará de la Estación Espacial Internacional el próximo sábado 15 y regresará a la Tierra el lunes 17, ha señalado el equipo que dirige la misión.

En esa "actividad extravehicular", los astronautas Piers Sellers, y Michael Fossum, harán reparaciones en la cubierta termal de la nave y revisarán las conexiones de las losetas que pudieron haber resultado dañadas durante el lanzamiento. El anuncio fue hecho después de que los ingenieros de la agencia espacial realizaran un estudio detallado del escudo protector de la nave y un día antes de la primera caminata espacial, que está teniendo lugar hoy desde las 15.20 horas.

En la primera salida, Sellers y Fossum, se encargan de tareas de mantenimiento del transportador de la ISS, y pruebas de movimiento de los astronautas en el extremo del brazo robótico que se utilizará en las reparaciones del escudo protector.

Brazo robótico

En esas operaciones los miembros de la tripulación del Discovery y de la ISS utilizaron el brazo robótico de la estación para llevar a cabo las revisiones. Los puntos de atención de esas tareas fueron seis áreas ubicadas cerca de la parte inferior y cerca de la nariz de la nave. Según Steve Poulos, director del proyecto, los problemas de desprendimiento no parecen constituir ningún riesgo para el regreso de la nave. "No hay nada que salte a la vista con respecto a daños en las losetas como vimos en el último vuelo" del Discovery el año pasado, ha señalado.

Poulos se refería a los desprendimientos de espuma aislante que sufrió el Discovery en julio del año pasado y que fueron la causa de la desintegración del Columbia el 1 de febrero de 2003 cuando regresaba tras una misión de 16 días. En el accidente perecieron sus siete tripulantes. Tras el acoplamiento del jueves, los astronautas completaron la instalación del módulo Leonardo que contenía las vituallas y equipos traídos a la estación espacial.