¿Es adecuado el enfoque en la lucha contra el sida?

El científico Jay A. Levy propone diversificar la investigación en un artículo en el que contesta a "seis mitos" sobre el VIH

Investigación de una vacuna contra el sida en el Hospital Clinic de Barcelona.
Investigación de una vacuna contra el sida en el Hospital Clinic de Barcelona.

¿Es siempre letal el VIH? ¿Cuáles deben ser las estrategias para encontrar la vacuna y la cura a la enfermedad? ¿Cuándo deben ser administrados los antirretrovirales? Hay preguntas sobre el sida que la comunidad científica no siempre responde con el enfoque adecuado, según el investigador del departamento de Medicina de la Universidad de California Jay A. Levy. En el último número de la revista Cell publica un artículo bajo el título Disipando mitos y centrándonos en conceptos notables de la patogénesis del VIH en el que hace un llamamiento a los investigadores para diversificar los enfoques. “Puede que genere controversia, pero la gente debe saber la otra parte de la historia. Estoy pidiendo a todos los están involucrados en la lucha contra el VIH que se paren y se centren en algunas áreas clínicas y de investigación que necesitan más atención”, explica Levi a través de una nota de la revista.

Levy responde a seis preguntas en su artículo:

¿Es siempre el VIH un diagnóstico fatal?

La respuesta es no. Algunos individuos infectados pueden controlar el virus y vivir sin signos de la enfermedad sin necesidad de terapia. Existen dos tipos de virus. Entre el 5% y el 8% de los pacientes pueden tener el VIH-1 controlado durante al menos 10 años. Algunos de ellos, durante más de 35 años. Son incluso más quienes son capaces de vivir con el VIH-2 sin tratamiento. “Además, algunas personas permanecen sin infectar a pesar de múltiples exposiciones al virus. [...] Podemos aprender sobre prevención estudiando estos casos excepcionales que han sobrevivido sin sida o han repelido la infección”, apunta Levy en su artículo.

 ¿Es la inmunización innata tan importante como la adaptativa?

Tras la observación de que muchas personas no se infectan del virus a pesar de una reiterada exposición, los investigadores identifican que el sistema inmune innato, la primera línea de defensa contra los virus, parece tener un papel importante. Levy insta a investigar cómo funciona para poder desarrollar fórmulas que prevengan contra la infección.

¿Cómo combaten las células CD8+T el VIH?

El sistema inmune es una compleja colección de células con múltiples mecanismos para derrotar a un patógeno y todavía no se entiende bien cómo se comportan cuando el virus entra en el cuerpo. Una de ellas, los linfocitos CD8 han despertado gran interés, puesto que se piensa que controla en primera instancia la enfermedad matando a las células infectadas. Levy argumenta que quizás esta célula puede emplear un mecanismo alternativo para controlar la infección: es posible que existan factores desconocidos que supriman el virus sin matar la célula. Conocer estos supuestos mecanismos sería muy importante para desarrollar una vacuna, en opinión del autor.

 ¿Cuándo debe administrarse terapia antirretroviral?

Las últimas corrientes de investigación apuntan a que lo mejor es dar tratamiento cuanto antes. Es lo que establecen en España las guías acordadas entre Gesida y el Ministerio de Sanidad en 2014. El motivo es múltiple: evitar el deterioro del sistema inmunitario del afectado y reducir sus posibilidades de transmitir el virus. Es cierto que con ello se trataría también a ese 5% o 10% de personas que nunca van a desarrollar sida, pero se cubre el segundo aspecto. Levy, por el contrario, se pregunta si merece la pena administrarlos a aquellas personas descritas anteriormente que no desarrollan la enfermedad. Apunta que es un tratamiento agresivo, con potentes efectos secundarios. “Es como prescribir quimioterapia de por vida”, reflexiona. También cuestiona la nueva tendencia de usar el tratamiento como prevención en seropositivos para reducir las posibilidades de infección. Por un lado, subraya que estos efectos secundarios pueden producir falta de adherencia al tratamiento. Además, se muestra preocupado por que esta generalización de la terapia genere virus más resistentes.

¿Cuáles son las mejores estrategias para una vacuna?

En opinión del investigador, se hace demasiado hincapié en la búsqueda de mejores anticuerpos para neutralizar el virus. Cree que para hallar una vacuna se debería hacer más inversión en nuevas aproximaciones y en ciencia básica para estimular la respuesta antiviral de las células inmunes. Levy también propone estudiar en más profundidad a aquellas personas que, a pesar de haber sido expuestas en repetidas ocasiones al virus, no han sido contagiadas.

¿Y para encontrar la cura?

Hasta ahora, solo ha habido una persona que haya eliminado el VIH de su organismo. Se trata de Timothy Brown, el paciente de Berlín, que como tenía una leucemia recibió un trasplante de médula de una persona con una mutación que le hacía resistente al VIH. Es uno de los ejemplos que toman muchos científicos para buscar una cura. Levy cree que mucha de la investigación para acabar con el virus no está basada en “hechos experimentales bien establecidos” y aboga por avanzar en torno a la respuesta del sistema inmune contra el virus, es decir, estudiar a las personas que mantienen la infección controlada (lo que Levy llama curados funcionalmente), ya que, aunque mantienen virus en los reservorios (médula, ganglios) este no circula y no altera su sistema inmunitario.

Sobre la firma

Pablo Linde

Empezó a escribir sobre el coronavirus prácticamente cuando se descubrió y desde entonces se ha dedicado a cubrir la pandemia. Comenzó a publicar en EL PAÍS en 2007, centrado en asuntos relacionados con la sanidad y la salud, lo que le ha valido ganar varios premios nacionales, como el Prismas de divulgación científica o el Boehringer de medicina.

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