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La tercera parte de los niños que nacen hoy en EE UU son hijos de madres solteras

Los demógrafos creen que los grandes cambios ya se han estabilizado

La familia norteamericana ha cambiado. El grupo formado por un padre, una madre y dos o tres hijos todavía es mayoritario, pero ya no representa el 87% de los casos, como en 1970, sino el 78%. Las familias son más pequeñas, aumenta el número de hogares monoparentales, y hay más gente que vive sola. Y más mujeres tienen niños sin casarse: en esa situación se encuentran las madres de casi la tercera parte de los niños que nacen. Al mismo tiempo, los expertos en demografía y los analistas, del censo creen que las grandes modificaciones se han estabilizado ya.

El mapa demográfico de la madurez de la generación de los baby boomers, aquellos que tienen ahora entre 40 y 55 años, da lugar a una estructura más diversa y a una sociedad con más posibilidades que la de hace 25 años.Los datos del Consejo de la Población y de la Oficina del Censo son elocuentes. Las familias han encogido: la media de sus componentes, que era de 3,14 por hogar, es ahora de 2,65. En 1970, una de cada cinco familias estaba compuesta por cinco o más miembros, un porcentaje que ahora es de una familia de cada diez. Aumenta también el número de los que viven solos: hace 25 años, una de cada seis familias era de un individuo, y hoy esa situación alcanza a una de cada cuatro. Las personas que viven solas son, en su mayor parte -un 60%-, mujeres, la mayoría de edad madura. En 1970, el 45% de las mujeres que se quedaban embarazadas se casaban antes de que naciera el niño, algo que ahora no hacen más del 27%. El 30%, de los nacimientos -más de 4 millones cada año- corresponden a mujeres que no están casadas.

Jóvenes y negros

Las relaciones sexuales tempranas, según el Consejo, se dan con mayor frecuencia entre los jóvenes negros, en ambientes familiares con menos educación y recursos y entre adolescentes que a partir de los 14 años viven en familias monoparentales.Anualmente, casi un millón de chicas de 15 a 19 años quedan embarazadas, de las que un 54% tiene el niño. Los jóvenes han adelantado la edad a la que comienzan a tener relaciones sexuales, pero eso no ha tenido consecuencias en los índices de natalidad, aunque EE UU es uno de los países industrializados con mayor número de madres adolescentes. Se ha duplicado en este tiempo el número de familias en las que hay una mujer con "maridos no presentes" -del 5,6% al 12,2%- y casi se ha triplicado el de aquellos que tienen un hombre solo -del 1,2% al 3,2%-. En cuanto a la presencia de niños en las casas en las que hay un matrimonio, el número disminuye del 40% al 25% y hay más jóvenes que abandonan el hogar a los 18 años, normalmente para estudiar en la universidad. En 1970 había un 44% de familias que ya no tenían a sus hijos en casa a los 18 años y el porcentaje actual es del 51%.

La atención de los demógrafos se centra ahora en los hijos de los baby boomers, que tienen entre 20 y 30 años y que empiezan a formar familias: una de las grandes incógnitas es saber si van a seguir las pautas de relaciones sexuales, emparejamiento, divorcios de sus padres o van a introducir cambios significativos, quizá hacia modelos familiares más tradicionales.

En cualquier caso, los profundos cambios familiares que se están produciendo en este país y la extensión de la figura del "padre ausente" preocupa a demógrafos y políticos. En el libro de Vicente Verdú El planeta americano, se citaba el dato siguiente: "La media de conversación entre padres e hijos en EE UU es de siete minutos diarios entre semana y 20 los sábados y domingos".

* Este artículo apareció en la edición impresa del Viernes, 13 de diciembre de 1996